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Pandemics


HISTORY.com está cobrindo uma série de ângulos sobre pandemias do passado para ajudar a enquadrar a crise do COVID-19.

Como o legado da Primeira Guerra Mundial eclipsou a pandemia de 1918

A Primeira Guerra Mundial chegou ao fim em 11 de novembro de 1918 - nove meses depois que os primeiros casos do que foi chamado de “Gripe Espanhola” foram relatados nos Estados Unidos. Contra o pano de fundo da guerra, a pandemia de gripe de 1918 surgiu em um momento em que as pessoas já estavam experimentando ...consulte Mais informação

Os eventos mais mortais da história dos EUA

É um cálculo sombrio, mas necessário, considerando os americanos que morreram em serviço ao seu país, como alvos de ataques terroristas, em meio a desastres naturais ou como vítimas de uma doença pandêmica. Aqui estão os principais eventos da história que infligiram um tributo devastador em ...consulte Mais informação

Quando a Suprema Corte decidiu que uma vacina poderia ser obrigatória

Em 1901, uma epidemia mortal de varíola atingiu o Nordeste, levando os conselhos de saúde de Boston e Cambridge a ordenar a vacinação de todos os residentes. Mas alguns se recusaram a receber a injeção, alegando que a ordem da vacina violava suas liberdades pessoais de acordo com a Constituição. ...consulte Mais informação

Por que a pandemia de gripe de 1918 nunca terminou de verdade

Um impensável 50 a 100 milhões de pessoas em todo o mundo morreram na pandemia de gripe de 1918-1919, comumente conhecida como "Gripe Espanhola". Foi a pandemia global mais mortal desde a Peste Negra e rara entre os vírus da gripe por atacar jovens e saudáveis, muitas vezes dentro de alguns dias após ...consulte Mais informação

Como a pandemia de gripe mudou no Halloween em 1918

“Witches Must Beware”, declarou o Baltimore American em 31 de outubro de 1918. O comissário de saúde da cidade de Maryland proibiu os eventos públicos de Halloween, instruindo o chefe de polícia a evitar que as pessoas realizassem “carnavais e outras formas de celebrações públicas”. o ...consulte Mais informação

Quando o governo dos EUA tentou adotar uma vacina contra a gripe

Depois que o soldado David Lewis desmaiou e morreu durante um exercício de treinamento básico no Fort Dix de Nova Jersey em 4 de fevereiro de 1976, uma investigação sobre a morte prematura do jovem de 19 anos identificou um assassino há muito adormecido, mas notório como a causa. Exames de sangue realizados no Centro ...consulte Mais informação

5 lições duras de pandemias do passado

A humanidade é resiliente. Enquanto pandemias globais como a Peste Bubônica e a pandemia de 1918 causaram estragos nas populações ao longo dos séculos, as sociedades aperfeiçoaram estratégias críticas de sobrevivência. Aqui estão cinco maneiras pelas quais as pessoas se adaptam à vida em meio a surtos de doenças. 1. Quarentena, o primeiro ...consulte Mais informação

Quando os alunos americanos frequentavam a escola - fora

No início do século 20, a tuberculose - também conhecida como consumo, “peste branca” ou “morte branca” - tornou-se a principal causa de morte nos Estados Unidos. A temida doença pulmonar matava cerca de 450 americanos por dia, a maioria deles com idades entre 15 e 44 anos. ...consulte Mais informação

5 avanços que se seguiram à pandemia

Pandemias devastaram civilizações humanas ao longo da história. Mas as crises globais de saúde também geraram progresso na cultura e na sociedade, mudando vidas para melhor. Os sistemas de água e saneamento melhoraram e as revelações levaram a inovações na limitação da propagação de doenças, bem como ...consulte Mais informação

O boom pós-segunda guerra mundial: como a América entrou em ação

No verão de 1945, com o fim da Segunda Guerra Mundial, a economia dos Estados Unidos estava à beira de um futuro incerto. Desde o apelo do presidente Franklin D. Roosevelt no final de 1940 para que os Estados Unidos servissem como o "arsenal da democracia", a indústria americana intensificou-se para atender ...consulte Mais informação


Pragas e pandemias: quando a história se repete

Quando a professora de história Dyan Elliott começou a dar uma nova aula sobre pandemias em janeiro, ela não tinha ideia de que o curso seguiria para as manchetes de hoje.

O curso de Elliott, "A Peste Negra e Outras Pandemias", explorou temas comuns às pandemias ao longo do tempo. Dos episódios repetidos da peste bubônica ao flagelo da varíola e ao atual surto de COVID-19, as lições da história permanecem oportunas e relevantes.

Aqui, Elliott, o professor Peter B. Ritzma de Humanidades, compartilha algumas dessas lições, bem como sua inspiração para a aula, com a diretora associada de estratégia de conteúdo do College & # 8217s, Rebecca Lindell.

Você pode descrever a aula e o que ela cobre?

Sou historiador medieval por formação e estava inicialmente tentando fazer com que mais pessoas se interessassem por coisas medievais, e morte e desastre parecem vender. A Peste Negra, que atingiu a Europa entre 1347 e 1350, foi a maior pandemia registrada. Na verdade, ainda temos surtos de peste bubônica, que é a doença responsável pela Peste Negra. E então pensei que o curso seria mais atraente se fosse transnacional ou talvez até trans-histórico: vejamos todos os diferentes tipos de pandemias. Portanto, além da Peste Negra, examinamos a varíola, focalizando principalmente o Novo Mundo e as maneiras como os colonos europeus mataram as Primeiras Nações com cobertores de veneno e coisas assim. E então estudamos surtos de cólera em meados do século 19 em Londres e na Venezuela e no Haiti, tuberculose e a ascensão do sanatório na Europa e nos EUA malária e mosquitos na Índia e Itália AIDS na África e nos Estados Unidos, e assim por diante . Terminamos com o coronavírus, embora obviamente não estivéssemos planejando isso. A última aula seria originalmente sobre Ebola.

Portanto, a aula se concentrou nos aspectos científicos e sociais das pandemias.

Sempre começaria descrevendo a bactéria ou o vírus. Mas eu não sou médico. Estou mais interessado nas implicações históricas do que essas pandemias fazem às pessoas e como elas respondem, e nos sucessos e fracassos que tivemos ao longo do tempo. Na verdade, a única coisa da qual nos livramos totalmente foi a varíola, que foi oficialmente declarada como eliminada pela Organização Mundial da Saúde em 1980. Essa é a única que já derrotamos.

Existem muitas outras doenças que provavelmente nunca seremos capazes de eliminar - como a peste bubônica, que tem reservatórios nas populações animais que nunca seremos capazes de atingir. E há outras coisas que continuam desafiadoras - como vírus que continuam mudando.

O que realmente me fascina é a maneira como diferentes bactérias e vírus trabalham arduamente para permanecer viáveis. No século 19, por exemplo, a cólera era tão mortal que seus hospedeiros humanos morriam muito rapidamente. Mas sofreu uma mutação para uma forma mais branda na década de 1960, e muitos portadores eram assintomáticos, como vemos agora com COVID-19. Pessoas que não sabem que o têm podem espalhar. Isso também aconteceu com o cólera no Haiti após o terremoto de 2010. Ele foi espalhado por mantenedores da paz das Nações Unidas, que podem não saber que estavam doentes, ou pelo menos não sabem que têm algo tão sério quanto cólera.

Em primeiro lugar, o que o interessou por pragas e pandemias?

Para ser totalmente honesto, minha preocupação original era que ninguém estava prestando atenção ao passado distante. Eu queria mostrar aos alunos como o passado ainda está conosco e informa o presente.

E começamos bem cedo. O primeiro avistamento real da peste bubônica foi no século 7, durante o império bizantino. O imperador, Justiniano, estava tentando conquistar a parte ocidental do Império Romano, que havia sido invadida por bárbaros germânicos. Portanto, esta é uma daquelas grandes questões do tipo "e se" - se os exércitos de Justiniano não tivessem sido dizimados pela peste bubônica, o Império Romano teria sido reunido? Poderia ter continuado?

A doença cria esses tipos de perguntas interessantes. Talvez esta seja a queda de nosso império. Não sabemos.

Com relação às formas como as pessoas respondem a uma pandemia, quais temas parecem consistentes ao longo da história?

O grau de negação e transferência de culpa são bastante consistentes.

Por exemplo, a cólera foi inicialmente disseminada pela ingestão fecal - pelo menos, a cólera clássica ou chamada “asiática” foi. Mas quando a forma menos letal emergiu, [a microbiologista da Universidade de Maryland] Rita Colwell argumentou que ela poderia subsistir em um suprimento de água sem um hospedeiro humano, ficando dormente e depois queimando sob certas condições. As pessoas aderiram a essa teoria para explicar o surto de cólera no Haiti. Mas então havia toda essa reportagem investigativa que mostrava de fato que havia uma base das Nações Unidas que havia despejado fezes diretamente em um rio que era a principal fonte de água. Houve muitas idas e vindas e culpas e, por fim, a ONU aceitou a responsabilidade, mas nunca fez qualquer tipo de reembolso.

E hoje, com COVID-19, estamos ouvindo muitas teorias da conspiração. Algumas pessoas na China estão dizendo que isso pode ser uma invenção americana, enquanto o presidente Trump vem chamando-o de “vírus chinês” e culpando os laboratórios em fuga. Sempre há esforços para transformar certos segmentos da população em bodes expiatórios. Durante a Peste Negra, a maioria cristã acusou os judeus de envenenar poços. Quando houve um surto de peste na Índia do século 19, eles culparam os pobres. Durante a crise da AIDS, os cristãos evangélicos culparam a comunidade gay, acreditando que eles estavam sendo punidos por seus atos pecaminosos.

Portanto, as pessoas tendem a querer atribuir a culpa pelas pandemias.

Eu penso que sim. Ou afastar a culpa de si mesmo.

Outra coisa que acho muito interessante - e vimos isso com o desenvolvimento da teoria dos germes - é que você vê as pessoas competindo em vez de colaborar umas com as outras. Por exemplo, em 1800, Louis Pasteur e Robert Koch tentaram perseguir o cólera ao mesmo tempo. Alguns dos homens de Pasteur adoeceram no Egito em 1883 e, quando finalmente voltaram para casa, souberam que Koch havia se mudado para a Índia e feito um grande avanço. O que eles não fizeram foi colaborar. E vimos esse mesmo tipo de competição acontecer entre ingleses e italianos com malária, entre europeus e japoneses com a descoberta da Yersinia Pestis (o patógeno da peste bubônica), e até mesmo entre americanos e franceses durante o Epidemia de AIDS.

Portanto, agora estamos falando sobre como encontrar uma vacina para COVID-19. Espero que a comunidade de pesquisa esteja avançando com um espírito de colaboração, em vez de uma forma nacionalista bizarra de tentar obter crédito por avanços científicos.

Existe alguma coisa positiva que podemos colher do passado sobre nossas perspectivas agora?

Eu diria que, de várias maneiras, a natureza humana não muda. As pessoas sempre tentarão equilibrar coisas como ganância e segurança ou economia e segurança. Estamos vendo esforços para fechar fronteiras e colocar em quarentena, mas manter as pessoas afastadas não costuma evitar a pandemia, embora haja uma certa lógica nisso. O distanciamento social é, na verdade, uma espécie de quarentena contida.

Há muito medo e suspeita não apenas em torno das doenças, mas também da medicina. Esse também parece ser um tema recorrente em todas essas pragas e pandemias.

Isso está certo. Isso é outra coisa que não muda. Não há evidências, por exemplo, de que algumas das drogas que estão sendo promovidas, como a hidroxicloroquina, sejam úteis e possam causar muitos danos. Mas as pessoas sempre inventaram esses diferentes tipos de panacéias. Nas fontes medievais, você pode encontrar recomendações para comer coisas ácidas, porque eles pensavam que os ácidos poderiam de alguma forma matar o que quer que estivesse no corpo que pudesse prejudicá-lo. Os jornais publicaram anúncios de inaladores prometendo “curar” a tuberculose, usando pós venenosos como nitrato de mercúrio. Talvez algumas dessas pessoas estivessem agindo de boa fé. Mas também acho que sempre houve pessoas que, em tempos de doença, pensam “uau, eu poderia realmente fazer uma fortuna aqui”.

E negação. Sempre haverá um grau de negação, que isso não pode nos machucar, pode ser contido, esse tipo de coisa.

Isso é comum em pandemias? Uma sensação inicial de que estamos imunes de alguma forma?

Curiosamente, nem tanto com a Peste Negra. Foi tão inédito e tão rápido que a população ficou em choque. A doença parecia não poupar ninguém. Foi visto como um castigo de Deus pela pecaminosidade da humanidade. Mas, historicamente, vemos que as pessoas ricas podem se isolar das doenças de forma mais eficaz do que os pobres, então talvez possam se dar ao luxo de negar. Mesmo na primeira onda da Peste Negra, os registros sugerem que os membros da nobreza e o alto clero saíram mais ou menos ilesos em comparação.

A varíola era provavelmente mais igualitária. Mas uma vez que os europeus tivessem imunidade, eles poderiam usá-la como uma arma biológica contra as Primeiras Nações, e eles fizeram. Em geral, a riqueza protege você de certas coisas. A cólera é causada por um abastecimento insuficiente de água. E quem tem abastecimento de água ruim? Os pobres, certo?

E agora você pode prever quais pessoas serão mais atingidas pelo COVID-19 com base em seu código postal. Assim, os ricos muitas vezes podem se proteger contra essas horríveis tragédias sociais.

Você vê um padrão em como as pandemias chegam ao fim? Como eles finalmente ficam sob controle?

A tese de McKeown sugere que as maiores melhorias na área da saúde surgiram não por meio da medicina, mas por meio de melhorias na saúde pública e no saneamento. Há muita verdade nisso. Eliminar a cólera, por exemplo, significa realmente praticar uma boa higiene e garantir que o abastecimento de água seja limpo. E, até certo ponto, você poderia dizer que o COVID-19 surgiu devido a falhas na saúde pública - por meio dos mercados úmidos na China e em cidades superpovoadas em todo o mundo.

Mas COVID-19 parece bizarramente contagioso. Parece que o vírus pode “viver” independentemente por muito tempo. Isso não é completamente novo. Depois que um rato medieval foi infectado com a peste bubônica, por exemplo, uma pulga que o infestou poderia sobreviver em uma carroça de feno por vários dias. Mas, ainda assim, para um vírus ser capaz de viver tanto tempo em aço inoxidável ou plástico, como o coronavírus aparentemente pode - isso é incrível. Mostra como os vírus parecem ser “inteligentes”. Eles não estão realmente vivos, mas ganham vida. Uma vez que invadem uma célula, eles se multiplicam e se multiplicam.

Parece que basicamente fechamos nossa sociedade e nossa economia em um esforço para combater esta pandemia. As sociedades anteriores pararam bruscamente toda vez que houve um surto da peste bubônica?

A Peste Negra se espalhou pelo comércio e, de fato, houve uma espécie de colapso social por três ou quatro anos, quando as coisas estavam muito ruins.

Você pode ver isso no Decameron de Giovanni Boccaccio, que foi concluído em 1353 na esteira da Peste Negra. Começa com uma descrição muito gráfica e horrível da Peste Negra em Florença. Para escapar da peste, um grupo de aristocratas (que na Itália era a classe dos mercadores) montou em seus cavalos e cavalgou até uma vila deserta, onde se sentaram contando histórias uns aos outros. Então, eles certamente não estavam na cidade fazendo negócios como de costume.

E a coisa sobre a peste bubônica é que ela é endêmica em uma área, então ela se repetiria por séculos, sempre criando um caos econômico. Quando a peste bubônica reapareceu na Barcelona do século 17, a cidade foi colocada em quarentena e tudo paralisado.

Como você incorporou o surgimento do COVID-19 à classe?

Nós nos prendemos principalmente ao plano de estudos. Quando o curso terminou no início de março, não sabíamos muito sobre o vírus: ele acabara de se chamar COVID-19, e o presidente Trump ainda o chamava de "farsa". Então, falei sobre a cobertura da notícia: a propagação geográfica do vírus, a situação daqueles enormes navios de cruzeiro, a propagação do vírus por toda aquela igreja na Coreia do Sul, etc. Mostrei a eles uma série de clipes de notícias, e então tivemos um bolo para comemorar o fim do trimestre. Dizia “Pandemia 2020” e tinha um pequeno coronavírus vermelho. Agora que as coisas estão tão ruins, parece que tenho um senso de humor muito macabro.

Mas ninguém sabia como as coisas iam ficar ruins - embora depois de dar este curso, talvez eu devesse saber. Eu dei uma aula de revisão durante a semana de leitura, mas então começamos a receber avisos dizendo que os exames eram opcionais, e logo fomos informados que o trimestre da primavera seria ministrado remotamente.

Você vai dar aula de novo?

Estarei de licença em 2020-21, mas irei oferecê-lo no ano seguinte. Tenho certeza de que haverá um grupo fervoroso pronto para ouvir sobre pandemias. No entanto, parecia estranhamente fortuito que eu desse a classe este ano, considerando que sou um historiador medieval que geralmente trabalha com história da igreja. Mas eu queria dar uma aula que mostrasse que o passado distante é muito interessante e pertinente. E eu acho que este curso fez isso.

Imagem: Rita Greer, A Grande Peste 1665 (2009). Imagem digitalizada licenciada pela Licença de Arte Livre.

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Se você é um ex-aluno ou aluno do Weinberg College of Arts and Sciences, nos informe como você está respondendo à pandemia.


Referências

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A pandemia e a história

Quatro historiadores consideram se a experiência da pandemia mudou sua visão sobre a natureza das crises históricas.

‘O ano passado destacou a natureza interconectada dos eventos’

Alex von Tunzelmann, Autor de Sangue e areia: Suez, Hungria e a crise que abalou o mundo (Simon & amp Schuster, 2016)

A rigor, a resposta a esta pergunta é não: os fatos desta pandemia e a resposta não mudaram os fatos ou a natureza das crises anteriores. De forma mais ampla, porém, assistir a uma crise global se desdobrar em tempo real me fez pensar sobre como eu abordo as crises históricas de três maneiras: foco, conexões e diversidade de experiências.

A natureza das crises é que elas são incrivelmente complicadas. O período ‘quente’ da Crise de Suez durou cerca de 16 dias. Levei mais de três anos para pesquisar e escrever sobre isso, porque tantos poderes e interesses diferentes estavam envolvidos em todo o mundo: coincidiu com a rebelião húngara, ameaçando atrair a União Soviética e os EUA para uma Terceira Guerra Mundial. Os historiadores do futuro terão que reconstruir a pandemia a partir de uma montanha global de informações, incluindo mídias sociais e convencionais. Meu conselho para eles (e para mim mesmo) é focar que é melhor contar bem uma história do que ficar sobrecarregado com o material.

A experiência do ano passado sublinhou a natureza interconectada dos eventos em uma crise. Por exemplo, estou interessado no fenômeno das teorias da conspiração e negação, que surgem em muitas crises históricas. Seria difícil contar a história dos negadores da Covid sem enraizá-la nas últimas duas décadas do movimento 'antivaxx', a expansão das teorias da conspiração, a erosão da mídia tradicional, o declínio da confiança no governo e assim por diante . A natureza das crises e das respostas às crises é que elas não acontecem no vácuo. Explorar essas conexões torna ainda mais difícil para um historiador manter o foco, mas isso é parte do desafio.

Finalmente, diversidade de experiências. A pandemia trouxe sofrimento a muitos. No entanto, há um grande número de pessoas que são indiferentes a isso. Existem aqueles que se beneficiaram materialmente com a pandemia e aqueles que procuram negar ou minimizar seus efeitos. Para os historiadores de crises passadas, isso é um lembrete de que as histórias humanas nunca são simples; nunca devemos presumir uma única resposta. A natureza das experiências e opiniões humanas é sempre surpreendentemente variada.

‘Isso aprofundou minha compreensão da resposta emocional a tais eventos’

Jessie Childs, Autor de Traidores de Deus: Terror e Fé na Inglaterra Elisabetana (Vintage, 2014)

Quando os sacristãos da igreja queimada de Santo Sepulcro se reuniram após o Grande Incêndio de Londres em 1666, eles estabeleceram várias coisas muito rapidamente: uma nova forma de reunião, uma lista dos aposentados mais vulneráveis ​​e um conjunto de medidas de segurança. Eles reacenderam as ruas, consertaram os carros de bombeiros e reformularam o metal fundido do sino em "sinos sonoros e sintonizáveis".

Esses impulsos - para reagrupar, proteger e se reunir como uma comunidade - foram repetidos pela pandemia. De bater palmas nas portas britânicas a cantar em varandas italianas, uma sensação de campanilismo (a lealdade à torre do sino) tem sido forte. A pandemia também reforçou a visão de que a maioria das pessoas, se confrontada com uma ameaça existencial, priorizará a segurança em vez da liberdade. Hobbes ainda é importante.

Não é surpresa também que a pandemia expôs e aprofundou as rachaduras na sociedade e causou mais tensões na economia, na saúde e na educação. Não mudou, portanto, minha visão sobre a natureza das crises históricas, que são em qualquer caso variadas, contingentes e difíceis de destilar, mas aprofundou minha compreensão das respostas emocionais a tais eventos.

Ao longo dos bloqueios, tenho escrito sobre as Guerras Civis britânicas na década de 1640. Uma combinação de fatores naturais e artificiais tornou o século 17 uma "crise global", na frase de Geoffrey Parker. Aqueles que passaram por isso às vezes parecem homens e mulheres de ferro. É mais fácil agora avaliar sua raiva, confusão, inveja, aparente apatia e extraordinária resiliência. Tendo lutado com a educação em casa, sou mais indulgente com lacunas em registros e diários. Contemporâneos falaram de seus tempos de ‘distração’. Sempre pensei que fosse um eufemismo, mas agora percebo que é exatamente a palavra certa.

Crises passadas mostram que cidades e estados podem emergir das cinzas de uma catástrofe, mas isso exige liderança inspirada e muito trabalho. O esquema britânico de teste e rastreamento foi péssimo, a distribuição da vacina magnífica. Pode ser que possamos "reconstruir melhor", como diz o slogan, encontrar um novo equilíbrio e talvez até pisar mais levemente na terra. Mas, neste ponto, é muito cedo para dizer.

‘Isso me faz pensar que o que está acontecendo agora é diferente’

Anthony Barnett, Autor de A atração da grandeza: Brexit da Inglaterra e Trump da América (Não consolidado, 2017)

Sim e não. Não: as crises históricas eram como eram. As pandemias geralmente se intensificam, mas não mudam as formas existentes de governo. Com exceção da Peste Negra, que parece ter transformado o valor do trabalho devido à extensão das perdas, desastres naturais como pragas não alteram a natureza de uma sociedade. Eles são um desafio que amplifica os problemas existentes, mas não representam uma crise sistêmica.

Assim, no século 20, as pandemias ainda eram consideradas destino: a pandemia de gripe de 1919-22 matou mais pessoas do que a Primeira Guerra Mundial, mas deixou pouco legado duradouro. Da mesma forma, as pandemias de 1957 e 1968. Se você nunca ouviu falar delas, isso prova o ponto. A AIDS e o Ebola foram letais para as comunidades afetadas, mas não se tornaram uma "crise histórica".

Essa pandemia é diferente. Não me levou a alterar minha visão sobre o que aconteceu no passado, mas me faz pensar que o que está acontecendo agora é diferente.

Até recentemente, tudo o que podia ser feito era diminuir as taxas de infecção: o fatalismo era inevitável. À medida que a humanidade se tornou capaz de uma auto-organização genuína, um culto ao fatalismo foi gerado para proteger os governantes da agência popular. Chamado de ‘fundamentalismo de mercado’ ou ‘neoliberalismo’, ele insistia que o problema era o governo e que as forças do mercado deveriam ser obedecidas para alcançar uma vida melhor.

Economicamente, seu sucesso terminou com a crise financeira de 2008-09. Agora, política e socialmente, a teoria hegemônica de governo foi derrubada por um microrganismo. Avanços tremendos na ciência e tecnologia médicas fizeram com que Covid pudesse ser tratada. Em 1919, não havia unidades de terapia intensiva capazes de atender pacientes sob sedação de 24 horas. Não havia, portanto, o perigo de enfermarias que salvavam vidas serem subjugadas da mesma forma. Os governos tiveram que agir.

O presidente Macron disse: ‘Vamos nacionalizar os salários e as contas de lucros e perdas de quase todas as nossas empresas. É contra todos os dogmas, mas é assim que as coisas são. ”Um grande esforço será feito para reabilitar a velha ordem após seu período em terapia intensiva, mas é improvável que ressurja inalterada - a pandemia gerou uma crise histórica por conta própria.

‘A pandemia tornou mais vívido o desastre que se desenrolou no Novo Mundo durante o século 16’

Camilla Townsend, Autor de Quinto Sol: uma nova história dos astecas (Oxford University Press, 2019)

A convivência com a pandemia tornou mais vívido o desastre que se desenrolou no Novo Mundo durante o século XVI. Após o contato com a Europa e seus vírus, a população indígena das Américas caiu pelo menos 85% no decorrer do primeiro século. Na década de 1580, alguns espanhóis temiam que literalmente todos os nativos americanos morressem.

Por causa deste contexto horrível, tem havido uma tendência de muitas pessoas modernas falarem de 'mortes', para afirmar que cerca de metade da população morreria quando uma epidemia ocorresse, ou mesmo para explicar a conquista como conseqüência de o fato de que tantas pessoas estavam morrendo de doenças que não podiam lutar militarmente.

Mas as histórias em língua asteca não falam de eventos dessa maneira. Em vez disso, eles transmitem uma tristeza permanente. Agora entendo melhor o porquê.

No ano passado, embora a maior parte do mundo tenha mitigado com relativamente sucesso mantendo as pessoas em casa, houve bolsões que experimentaram a taxa de mortalidade total de 2% da Covid em certas áreas da cidade de Nova York, por exemplo, ou áreas de quarteirão em Nova Jersey, onde Eu vivo. O som das sirenes, as histórias das famílias dos meus alunos e meu próprio medo pelos entes queridos combinaram para me deixar traumatizada. Mas, alguns meses depois, a vida continuou para a maioria de nós e estávamos encontrando maneiras de rir novamente. Nossos sorrisos eram trêmulos, mas genuínos.

No século 16, a varíola podia matar entre 20 e 30 por cento das pessoas que a pegassem. Doenças mais comuns, como tosse convulsa ou sarampo, tiveram taxas de mortalidade mais baixas. Não houve mortandade que deixasse cidades inteiras vazias durante a noite. Em vez disso, as pessoas passaram por algo como Covid absoluto, então, alguns anos depois, Covid, mas dez vezes pior, então no ano seguinte, uma temporada de gripe forte, então em uma década, algo duas vezes pior. Depois de décadas disso, eles se sentiram tão vulneráveis ​​que suas psiques não sabiam para que lado se virar. Eles se concentraram em pequenas vitórias. Em um registro em uma pequena igreja na década de 1620, um homem escreveu: "Hoje o filho de ninguém morreu". Os sobreviventes ainda riam às vezes no ano seguinte, mas então, seu senso de si mesmos em relação ao universo havia mudado para sempre.


1858-1859: Scarlet Fever

A escarlatina matou 2.089 pessoas, a maioria das quais tinha 16 anos ou menos, em Massachusetts entre dezembro de 1858 e dezembro de 1859. Algumas das crianças estavam empregadas, mas a força de trabalho ultrapassava 450.000 pessoas, então os efeitos da epidemia foram mais emocionais do que econômico. Aqueles que estavam em quarentena, mas pessoas saudáveis, continuaram seus negócios normalmente.

O mercado de ações de Boston esteve em alta ao longo de 1859. A maioria das ações de bancos e algumas seguradoras permaneceram no limite, mas outras seguradoras, incluindo American, Boston, Boylston, City e Commercial subiram fortemente. Além disso, a Boston and Lowell Railroad aumentou de $ 89 para $ 98 por ação ao longo do ano, e as ferrovias de Boston e Providence e Boston e Worcester aumentaram modestamente.

Os maiores ganhos do ano foram na indústria. Amoskeag subiu de $ 890 para $ 1.000 por ação ao longo do ano, Appleton de $ 950 para $ 1.000, Bates de $ 85 para $ 106, Boott de $ 470 para $ 725, Boston e Roxbury Mill Dam de $ 29 para $ 50 e Boston Duck de $ 375 para $ 500.


Comparando COVID-19 com pandemias anteriores

Neste artigo, vamos dar uma olhada em algumas das outras pandemias que os humanos sofreram. Investigamos a cólera, a peste negra e a gripe espanhola, entre outras. Notaremos quaisquer semelhanças e teremos aulas sempre que pudermos.

Compartilhar no Pinterest Embora o COVID-19 seja diferente de tudo que a maioria de nós já experimentou, as pandemias não são novidade.

As pandemias têm desempenhado um papel importante na formação da história humana ao longo dos tempos. Poucas pessoas que estão lendo isso hoje se lembrarão de surtos dessa escala, mas a história nos mostra que, embora seja devastador, o que estamos experimentando agora não é incomum.

Para maior clareza, vale a pena explicar o que significa “pandemia”. A Organização Mundial da Saúde (OMS) define uma pandemia como “a disseminação mundial de uma nova doença”.

Em primeiro lugar, abordaremos a outra pandemia que está ocorrendo.

Com grandes melhorias no tratamento, informações, recursos de diagnóstico e vigilância nos países ocidentais, é fácil esquecer que os especialistas ainda classificam o HIV como uma pandemia.

Desde o início dos anos 1980, o HIV ceifou a vida de mais de 32 milhões de pessoas. No final de 2018, cerca de 37,9 milhões de pessoas viviam com HIV.

Embora o HIV também seja causado por um vírus, existem diferenças significativas entre as duas pandemias atuais, sendo a mais óbvia o meio de transmissão. Ao contrário do SARS-CoV-2, que é o vírus que causa o COVID-19, o HIV não pode ser transmitido por tosse e espirro.

Comparativamente, o COVID-19 se espalha pelas comunidades com muito mais facilidade. Em questão de semanas, o SARS-CoV-2 chegou a todos os continentes da Terra, exceto à Antártica.

Outra diferença importante é que atualmente não existem medicamentos que possam tratar ou prevenir COVID-19. Although there is no vaccine for HIV, thanks to antiretroviral medications, people who have access to care can now live long and healthy lives.

According to the Centers for Disease Control and Prevention (CDC), between April 2009 and April 2010, the swine flu pandemic affected an estimated 60.8 million people. There were an estimated 274,304 hospitalizations and 12,469 deaths.

Both swine flu and the novel coronavirus cause symptoms such as fever, chills, a cough, and headaches.

Like SARS-CoV-2, the (H1N1)pdm09 virus was also significantly different from other known strains. This meant that most people did not have any natural immunity.

Interestingly, however, some older adults did have immunity, suggesting that (H1N1)pdm09 or something similar might have infected large numbers of people a few decades before. Because of this immunity, 80% of fatalities occurred in people younger than 65.

This is not the case with SARS-CoV-2 all age groups seem to be equally likely to contract it, and older adults are most at risk of developing severe illness. It is possible that certain groups of people have a level of immunity against SARS-CoV-2, but researchers have not yet identified such a group.

The overall mortality rate of swine flu was around 0.02% . According to recent estimates, which are likely to change as the pandemic progresses, this is somewhat lower than that of COVID-19. Also, swine flu was less contagious than COVID-19.

The basic reproduction number (R0) of swine flu is 1.4 to 1.6 . This means that each individual with swine flu is likely to transmit the virus to an average of 1.4 to 1.6 people. In contrast, scientists believe that the R0 of COVID-19 is between 2 and 2.5 , or perhaps higher.

To further muddy the water, some experts have calculated that the R0 number may fluctuate depending on the size of the initial outbreak.

Over the past 200 years, cholera has reached pandemic proportions seven times. Experts class the cholera outbreak of 1961–1975 as the seventh pandemic.

Cholera is a bacterial infection of the small intestine by certain strains of Vibrio cholerae. It can be fatal within hours . The most common symptom is diarrhea, though muscle cramps and vomiting can also occur.

Although immediate rehydration treatment is successful in up to 80% of cases, the mortality rate of cholera can be up to 50% without treatment. This is many times higher than even the highest estimates for COVID-19. Cholera occurs when a person ingests contaminated food or water.

The seventh pandemic was caused by a strain of V. cholerae called El Tor, which scientists first identified in 1905. The outbreak appears to have begun on the island of Sulawesi in Indonesia. From there, it spread to Bangladesh, India, and the Soviet Union, including Ukraine and Azerbaijan.

By 1973, the outbreak had also reached Japan, Italy, and the South Pacific. In the 1990s, though the pandemic had officially ended, the same strain reached Latin America, a region that had not experienced cholera for 100 years. There, there were at least 400,000 cases and 4,000 deaths.

As with COVID-19, hand-washing is essential for stopping the spread of cholera. However, to prevent cholera , access to safe water and good food hygiene are just as important.

In the spring of 1918, health professionals detected an H1N1 virus in United States military personnel.

From January 1918 to December 1920, this virus — which appears to have moved from birds to humans — infected an estimated 500 million people. This equates to 1 in 3 people on Earth. The virus killed around 675,000 people in the U.S. alone and approximately 50 million people worldwide.

This strain of influenza, like COVID-19, was transmitted through respiratory droplets.

As with COVID-19, older adults were most at risk of developing severe symptoms. However, in stark contrast to COVID-19, the Spanish flu also impacted children under the age of 5 and adults aged 20–40.

In fact, a 25-year-old was more likely to die from the Spanish flu than a 74-year-old. This is unusual for flu.

COVID-19, however, generally affects children in relatively minor ways, and adults aged 20–40 are significantly less likely to develop severe symptoms than older adults.

As with swine flu, it may be that older adults at this time had a preexisting immunity to a similar pathogen. Perhaps the 1889–1890 flu pandemic, which was referred to as the Russian flu, afforded some protection to those who survived it.

Additionally, some scientists believe that younger people’s vigorous immune responses might have led to more severe lung symptoms due to “ exuberant pulmonary exudation .” In other words, the strong immune responses of young people may produce excess fluid in the lungs, making breathing even more difficult.

At the time, there were no vaccines to prevent the disease and no antibiotics to treat the bacterial infections that sometimes developed alongside it. The virulent nature of this particular H1N1 strain and the lack of medication available made this the most severe pandemic in recent history.

The pandemic came in two waves, with the second being more deadly than the first. However, rather abruptly, the virus disappeared.

The Spanish flu had a mortality rate of around 2.5% . It is difficult to compare that with COVID-19 because estimates vary by region.

To understand why mortality rates are so difficult to calculate, Medical News Today recently published an article on the topic.

A different time

The Spanish flu’s high mortality rate was, in part, due to the virulence of the virus.

Social differences also played a role. In 1918, people tended to live in close quarters and perhaps did not value hygiene as much. These factors can influence how quickly a virus spreads and how lethal it can be.

Also, the world was at war, meaning that large numbers of troops were traveling to distant locations, which aided the spread.

During World War I, malnutrition was common for both those at home and those on the frontline. This is yet another factor that may have made people more susceptible to disease.

The Spanish flu and physical distancing

Although the Spanish flu pandemic has many differences to today’s COVID-19 pandemic, it teaches us a valuable lesson about the effectiveness of quickly implementing physical distancing measures, or social distancing measures.

In Philadelphia, PA, officials downplayed the significance of the first cases in the city. Mass gatherings continued and schools remained open. The city only implemented physical distancing and other measures around 14 days after the first cases appeared.

In contrast, within 2 days of its first reported cases, St. Louis, MI, moved quickly to implement physical distancing measures.

As one author writes, “The costs of [Philadelphia’s] delay appear to have been significant by the time Philadelphia responded, it faced an epidemic considerably larger than the epidemic St. Louis faced.”


Pandemics and the Shape of Human History

Outbreaks have sparked riots and propelled public-health innovations, prefigured revolutions and redrawn maps.

What’s often referred to as the first pandemic began in the city of Pelusium, near modern-day Port Said, in northeastern Egypt, in the year 541. According to the historian Procopius, who was alive at the time, the “pestilence” spread both west, toward Alexandria, and east, toward Palestine. Then it kept on going. In his view, it seemed to move almost consciously, “as if fearing lest some corner of the earth might escape it.”

The earliest symptom of the pestilence was fever. Often, Procopius observed, this was so mild that it did not “afford any suspicion of danger.” But, within a few days, victims developed the classic symptoms of bubonic plague—lumps, or buboes, in their groin and under their arms. The suffering at that point was terrible some people went into a coma, others into violent delirium. Many vomited blood. Those who attended to the sick “were in a state of constant exhaustion,” Procopius noted. “For this reason everybody pitied them no less than the sufferers.” No one could predict who was going to perish and who would pull through.

In early 542, the plague struck Constantinople. At that time, the city was the capital of the Eastern Roman Empire, which was led by the Emperor Justinian. A recent assessment calls Justinian “one of the greatest statesmen who ever lived.” Another historian describes the first part of his reign—he ruled for almost forty years—as “a flurry of action virtually unparalleled in Roman history.” In the fifteen years before the pestilence reached the capital, Justinian codified Roman law, made peace with the Persians, overhauled the Eastern Empire’s fiscal administration, and built the Hagia Sophia.

As the plague raged, it fell to Justinian, in Procopius’ words, to “make provision for the trouble.” The Emperor paid for the bodies of the abandoned and the destitute to be buried. Even so, it was impossible to keep up the death toll was too high. (Procopius thought it reached more than ten thousand a day, though no one is sure if this is accurate.) John of Ephesus, another contemporary of Justinian’s, wrote that “nobody would go out of doors without a tag upon which his name was written,” in case he was suddenly stricken. Eventually, bodies were just tossed into fortifications at the edge of the city.

The plague hit the powerless and the powerful alike. Justinian himself contracted it. Among the lucky, he survived. His rule, however, never really recovered. In the years leading up to 542, Justinian’s generals had reconquered much of the western part of the Roman Empire from the Goths, the Vandals, and other assorted barbarians. After 542, the Emperor struggled to recruit soldiers and to pay them. The territories that his generals had subdued began to revolt. The plague reached the city of Rome in 543, and seems to have made it all the way to Britain by 544. It broke out again in Constantinople in 558, a third time in 573, and yet again in 586.

The Justinianic plague, as it became known, didn’t burn itself out until 750. By that point, there was a new world order. A powerful new religion, Islam, had arisen, and its followers ruled territory that included a great deal of what had been Justinian’s empire, along with the Arabian Peninsula. Much of Western Europe, meanwhile, had come under the control of the Franks. Rome had been reduced to about thirty thousand people, roughly the population of present-day Mamaroneck. Was the pestilence partly responsible? If so, history is written not only by men but also by microbes.

Just as there are many ways for microbes to infect a body, there are many ways for epidemics to play out in the body politic. Epidemics can be short-lived or protracted, or, like the Justinianic plague, recurrent. Often, they partner with war sometimes the pairing favors the aggressor, sometimes the aggressed. Epidemic diseases can become endemic, which is to say constantly present, only to become epidemic again when they’re carried to a new region or when conditions change.

To this last category belongs smallpox, dubbed the speckled monster, which may have killed more than a billion people before it was eradicated, in the mid-twentieth century. No one knows exactly where smallpox originated the virus—part of the genus that includes cowpox, camelpox, and monkeypox—is believed to have first infected humans around the time that people began domesticating animals. Signs of smallpox have been found in Egyptian mummies, including Ramses V, who died in 1157 B.C. The Romans seem to have picked up the pox near present-day Baghdad, when they went to fight one of their many enemies, the Parthians, in 162. The Roman physician Galen reported that those who came down with the new disease suffered a rash that was “ulcerated in most cases and totally dry.” (The epidemic is sometimes referred to as the Plague of Galen.) Marcus Aurelius, the last of the so-called Five Good Emperors, who died in 180, may also have been a smallpox victim.

By the fifteenth century, as Joshua S. Loomis reports in “Epidemics: The Impact of Germs and Their Power Over Humanity” (Praeger), smallpox had become endemic throughout Europe and Asia, meaning that most people were probably exposed to it at some point in their lives. Over all, the fatality rate was a terrifying thirty per cent, but among young children it was much higher—more than ninety per cent in some places. Loomis, a professor of biology at East Stroudsburg University, writes that the danger was so grave that “parents would commonly wait to name their children until after they had survived smallpox.” Anyone who made it through acquired permanent immunity (though many were left blind or horribly scarred). This dynamic meant that every generation or so there was a major outbreak, as the number of people who had managed to avoid getting infected as children slowly rose. It also meant, as Loomis rather cavalierly observes, that Europeans enjoyed a major advantage as they “began exploring distant lands and interacting with native populations.”

Alfred W. Crosby, the historian who coined the phrase “the Columbian Exchange,” also coined the term “virgin soil epidemic,” defined as one in which “the populations at risk have had no previous contact with the diseases that strike them and are therefore immunologically almost defenseless.” The first “virgin soil epidemic” in the Americas—or, to use another one of Crosby’s formulations, “the first New World pandemic”—began toward the end of 1518. That year, someone, presumably from Spain, carried smallpox to Hispaniola. This was a quarter of a century after Columbus ran aground on the island, and the native Taíno population had already been much reduced. The speckled monster laid waste to those who remained. Two friars, writing to the King of Spain, Charles I, in early 1519, reported that a third of the island’s inhabitants were stricken: “It has pleased Our Lord to bestow a pestilence of smallpox among the said Indians, and it does not cease.” From Hispaniola, smallpox spread to Puerto Rico. Within two years, it had reached the Aztec capital of Tenochtitlán, in what’s now Mexico City, a development that allowed Hernán Cortés to conquer the capital, in 1521. A Spanish priest wrote, “In many places it happened that everyone in a house died, and, as it was impossible to bury the great number of dead, they pulled down the houses over them.” Smallpox seems to have reached the Incan Empire before the Spaniards did the infection raced from one settlement to the next faster than the conquistadores could travel.

It’s impossible to say how many people died in the first New World pandemic, both because the records are sketchy and because Europeans also brought with them so many other “virgin soil” diseases, including measles, typhoid, and diphtheria. In all, the imported microbes probably killed tens of millions of people. “The discovery of America was followed by possibly the greatest demographic disaster in the history of the world,” William M. Denevan, a professor emeritus at the University of Wisconsin-Madison, has written. This disaster changed the course of history not just in Europe and the Americas but also in Africa: faced with a labor shortage, the Spanish increasingly turned to the slave trade.

The word “quarantine” comes from the Italian quaranta, meaning “forty.” As Frank M. Snowden explains in “Epidemics and Society: From the Black Death to the Present” (Yale), the practice of quarantine originated long before people understood what, exactly, they were trying to contain, and the period of forty days was chosen not for medical reasons but for scriptural ones, “as both the Old and New Testaments make multiple references to the number forty in the context of purification: the forty days and forty nights of the flood in Genesis, the forty years of the Israelites wandering in the wilderness . . . and the forty days of Lent.”

The earliest formal quarantines were a response to the Black Death, which, between 1347 and 1351, killed something like a third of Europe and ushered in what’s become known as the “second plague pandemic.” As with the first, the second pandemic worked its havoc fitfully. Plague would spread, then abate, only to flare up again.

During one such flareup, in the fifteenth century, the Venetians erected lazarettos—or isolation wards—on outlying islands, where they forced arriving ships to dock. The Venetians believed that by airing out the ships they were dissipating plague-causing vapors. If the theory was off base, the results were still salubrious forty days gave the plague time enough to kill infected rats and sailors. Snowden, a professor emeritus at Yale, calls such measures one of the first forms of “institutionalized public health” and argues that they helped legitimatize the “accretion of power” by the modern state.

There’s a good deal of debate about why the second pandemic finally ended one of the last major outbreaks in Europe occurred in Marseille in 1720. But, whether efforts at control were effective or not, they often provoked, as Snowden puts it, “evasion, resistance, and riot.” Public-health measures ran up against religion and tradition, as, of course, they still do. The fear of being separated from loved ones prompted many families to conceal cases. And, in fact, those charged with enforcing the rules often had little interest in protecting the public.

Consider the case of cholera. In the ranks of dread diseases, cholera might come in third, after the plague and smallpox. Cholera is caused by a comma-shaped bacterium, Vibrio cholerae, and for most of human history it was restricted to the Ganges Delta. Then, in the eighteen-hundreds, steamships and colonialism sent Vibrio cholerae travelling. The first cholera pandemic broke out in 1817 near Calcutta. It moved overland to modern-day Thailand and by ship to Oman, whence it was carried down to Zanzibar. The second cholera pandemic began in 1829, once again in India. It wound its way through Russia into Europe and from there to the United States.

In contrast to plague and smallpox, which made few class distinctions, cholera, which is spread via contaminated food or water, is primarily a disease of urban slums. When the second pandemic struck Russia, Tsar Nicholas I established strict quarantines. These may have slowed the spiral of spread, but they did nothing to help those already infected. The situation, according to Loomis, was exacerbated by health officials who indiscriminately threw together cholera victims and people suffering from other ailments. It was rumored that doctors were purposefully trying to kill off the sick. In the spring of 1831, riots broke out in St. Petersburg. One demonstrator returning from a melee reported that a doctor had “got a coupl’ve rocks in the neck he sure won’t forget us for a long time.” The following spring, cholera riots broke out in Liverpool. Once again, doctors were the main targets they were accused of poisoning cholera victims and turning them blue. (Cholera has been called the “blue death” because those suffering from the disease can get so dehydrated that their skin becomes slate-colored.) Similar riots broke out in Aberdeen, Glasgow, and Dublin.

In 1883, during the fifth cholera pandemic, the German physician Robert Koch established the cause of the disease by isolating the Vibrio cholerae bacterium. The following year, the pandemic hit Naples. The city dispatched inspectors to confiscate suspect produce. It also sent out disinfection squads, which arrived at the city’s tenements with guns drawn. Neapolitans were, understandably, skeptical of both the inspectors and the squads. They responded with an impressive sense of humor, if not necessarily a keen understanding of epidemiology. Demonstrators showed up at city hall with baskets of overripe figs and melons. They proceeded, Snowden writes, “to consume the forbidden fruit in enormous quantities while those who watched applauded and bet on which binger would eat the most.”

Eight years later, while the fifth pandemic raged on, one of the most violent cholera riots broke out in what’s now the Ukrainian city of Donetsk. Scores of shops were looted, and homes and businesses were burned. The authorities in St. Petersburg responded to the violence by cracking down on workers accused of promoting “lawlessness.” According to Loomis, the crackdown prompted more civil unrest, which in turn prompted more repression, and, thus, in a roundabout sort of way, cholera helped “set the stage” for the Russian Revolution.

The seventh cholera pandemic began in 1961, on the Indonesian island of Sulawesi. During the next decade, it spread to India, the Soviet Union, and several nations in Africa. There were no mass outbreaks for the next quarter century, but then one hit Peru in 1991, claiming thirty-five hundred lives another outbreak, in what is now the Democratic Republic of the Congo, in 1994, claimed twelve thousand.

By most accounts, the seventh pandemic is ongoing. In October, 2010, cholera broke out in rural Haiti, then quickly spread to Port-au-Prince and other major cities. This was nine months after a magnitude-7.0 earthquake had devastated the country. Rumors began to circulate that the source of the outbreak was a base that housed United Nations peacekeeping troops from Nepal. Riots occurred in the city of Cap-Haïtien at least two people were killed, and flights carrying aid to the country were suspended. For years, the U.N. denied that its troops had brought cholera to Haiti, but it eventually admitted that the rumors were true. Since the outbreak began, eight hundred thousand Haitians have been sickened and nearly ten thousand have died.

Epidemics are, by their very nature, divisive. The neighbor you might, in better times, turn to for help becomes a possible source of infection. The rituals of daily life become opportunities for transmission the authorities enforcing quarantine become agents of oppression. Time and time again throughout history, people have blamed outsiders for outbreaks. (On occasion, as in the case of the U.N. peacekeeping troops, they’ve been right.) Snowden recounts the story of what happened to the Jews of Strasbourg during the Black Death. Local officials decided that they were responsible for the pestilence—they had, it was said, poisoned the wells—and offered them a choice: convert or die. Half opted for the former. On February 14, 1349, the rest “were rounded up, taken to the Jewish cemetery, and burned alive.” Pope Clement VI issued papal bulls pointing out that Jews, too, were dying from the plague, and that it wouldn’t make sense for them to poison themselves, but this doesn’t seem to have made much difference. In 1349, Jewish communities in Frankfurt, Mainz, and Cologne were wiped out. To escape the violence, Jews migrated en masse to Poland and Russia, permanently altering the demography of Europe.

Whenever disaster strikes, like right about now, it’s tempting to look to the past for guidance on what to do or, alternatively, what not to do. It has been almost fifteen hundred years since the Justinianic plague, and, what with plague, smallpox, cholera, influenza, polio, measles, malaria, and typhus, there are an epidemic number of epidemics to reflect on.


Pandemic

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Pandemic, outbreak of infectious disease that occurs over a wide geographical area and that is of high prevalence, generally affecting a significant proportion of the world’s population, usually over the course of several months. Pandemics arise from epidemics, which are outbreaks of disease confined to one part of the world, such as a single country. Pandemics, especially those involving influenza, sometimes occur in waves, so that a postpandemic phase, marked by decreased disease activity, may be followed by another period of high disease prevalence.

What is a pandemic?

A pandemic is an outbreak of infectious disease that occurs over a wide geographical area and that is of high prevalence. A pandemic generally affects a significant proportion of the world’s population, usually over the course of several months.

What have been some of the world’s deadliest pandemics?

Throughout history, there have been many deadly pandemics, but the Black Death and the influenza pandemic of 1918–19 rank among the most lethal. The Black Death, which ravaged Europe between 1347 and 1351 and likely was caused by plague, killed roughly 25 million people. The influenza pandemic of 1918–19, or “Spanish flu,” claimed an estimated 20–40 million lives.

What causes a pandemic?

Pandemics can be caused by several factors. For example, in some cases, a new strain or subtype of virus that first emerged in animals jumps to humans and then becomes readily transmissible between humans. In other instances, an existing disease-causing agent mutates, increasing its infectiousness.

How do pandemics end?

Pandemics typically slow and come to an end on their own, though the process may be accelerated through effective preventive strategies, such as improved personal hygiene or the development of a vaccine. Some pandemics, however, occur in waves, such that decreased disease activity may be followed by another period of high disease prevalence, thereby prolonging the outbreak.

Infectious diseases such as influenza can spread rapidly—sometimes in a matter of days—among humans living in different areas of the world. The spread of a disease is facilitated by several factors, including an increased degree of infectiousness of the disease-causing agent, human-to-human transmission of the disease, and modern means of transportation, such as air travel. The majority of highly infectious illnesses that occur in humans are caused by diseases that first arise in animals. Thus, when a new infectious agent or disease emerges in animals, surveillance organizations located within affected areas are responsible for alerting the World Health Organization (WHO) and for closely monitoring the behaviour of the infectious agent and the activity and spread of the disease. WHO constantly monitors disease activity on a global scale through a network of surveillance centres located in countries worldwide.

In the case of influenza, which is the disease that poses the greatest pandemic threat to humans, WHO has organized a pandemic preparedness plan that consists of six phases of pandemic alert, outlined as follows:

Phase 1: the lowest level of pandemic alert indicates that an influenza virus, either newly emerged or previously existing, is circulating among animals. The risk of transmission to humans is low.

Phase 2: isolated incidences of animal-to-human transmission of the virus are observed, indicating that the virus has pandemic potential.

Phase 3: characterized by small outbreaks of disease, generally resulting from multiple cases of animal-to-human transmission, though limited capacity for human-to-human transmission may be present.

Phase 4: confirmed human-to-human viral transmission that causes sustained disease in human communities. At this stage, containment of the virus is deemed impossible but a pandemic is not necessarily inevitable. The implementation of control methods to prevent further viral spread is emphasized in affected parts of the world.

Phase 5: marked by human-to-human disease transmission in two countries, indicating that a pandemic is imminent and that distribution of stockpiled drugs and execution of strategies to control the disease must be carried out with a sense of urgency.

Phase 6: characterized by widespread and sustained disease transmission among humans.

When WHO upgrades the level of a pandemic alert, such as from level 4 to level 5, it serves as a signal to countries worldwide to implement the appropriate predetermined disease-control strategies.

Throughout history, pandemics of diseases such as cholera, plague, and influenza have played a major role in shaping human civilizations. Examples of significant historical pandemics include the plague pandemic of the Byzantine Empire in the 6th century ce the Black Death, which originated in China and spread across Europe in the 14th century and the influenza pandemic of 1918–19, which originated in the U.S. state of Kansas and spread to Europe, Asia, and islands in the South Pacific. Although pandemics are typically characterized by their occurrence over a short span of time, today several infectious diseases persist at a high level of incidence, occur on a global scale, and can be transmitted between humans either directly or indirectly. Such diseases represented in modern pandemics include AIDS, caused by HIV (human immunodeficiency virus), which is transmitted directly between humans and malaria, caused by parasites in the genus Plasmodium, which are transmitted from one human to another by mosquitoes that feed on the blood of infected humans.

Influenza pandemics are estimated to occur roughly once every 50 years, though the actual pandemic interval has in some instances been shorter than this. For example, following the 1918–19 pandemic, there were two other 20th-century influenza pandemics: the 1957 Asian flu pandemic and the 1968 Hong Kong flu pandemic. The virus that caused the 1957 pandemic, which lasted until about the middle of 1958, was also responsible for a series of epidemics that emerged annually until 1968, when the Hong Kong flu appeared. The Hong Kong flu pandemic, which lasted until 1969–70, caused between one million and four million deaths. The next influenza pandemic occurred in 2009, when a subtype of H1N1 virus spread across multiple regions of the world. Between March 2009 and mid-January 2010, more than 14,140 laboratory-confirmed H1N1 deaths had been reported worldwide.

In March 2020 an ongoing outbreak of a novel coronavirus known as severe acute respiratory syndrome coronavirus-2 (SARS-CoV2) was declared a pandemic by WHO officials. Infection with SARS-CoV2 produced an illness known as coronavirus disease 2019 ( COVID-19) the illness was characterized primarily by fever, cough, and shortness of breath. The outbreak began in late 2019 in Wuhan, China, when a patient with pneumonia of unknown cause was admitted to a local hospital. In the following weeks, the number of people infected with the novel virus grew rapidly in Wuhan, and the disease spread to other regions of China. By early 2020 COVID-19 had reached Europe and the United States, carried there by travelers coming from affected regions. By the time the outbreak was declared a pandemic, cases of COVID-19 had been detected in numerous countries worldwide, with about 130,000 confirmed cases and close to 5,000 deaths.


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