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Novo estudo culpa humanos pela extinção da megafauna


Um novo estudo publicado na revista Quaternary International adicionou combustível ao longo debate sobre como a megafauna, como mamutes lanosos, preguiças gigantes e mastodontes, foi extinta, um artigo nos relatórios da Live Science. Várias teorias atribuíram as extinções à caça humana, mudanças climáticas, doenças, impactos de asteróides ou outras causas. No entanto, as pesquisas mais recentes colocam a culpa firmemente nos ombros dos humanos.

Uma extinção em massa bem conhecida da megafauna, a extinção do Holoceno, ocorreu no final do último período glacial da era do gelo e exterminou muitos animais gigantes da era do gelo, como mamutes peludos, nas Américas e no norte da Eurásia. No entanto, esse pulso de extinção próximo ao final do Pleistoceno foi apenas um de uma série de pulsos de extinção da megafauna que ocorreram durante os últimos 50.000 anos em grande parte da superfície da Terra, com a África e o sul da Ásia sendo amplamente poupados.

Megafauna australiana. Fonte da imagem .

De acordo com o novo estudo, a perda de espécies se correlaciona mais de perto com a chegada de humanos do que com mudanças no clima com extinções megafaunais seguindo um padrão distinto de massa por massa de terra que se assemelha à propagação de humanos em regiões anteriormente desabitadas do mundo.

"As evidências realmente sugerem que as pessoas são o fator determinante", disse o líder do estudo Chris Sandom, cofundador da empresa de consultoria Wild Business Ltd., que concluiu o trabalho como pesquisador de pós-doutorado na Universidade Aarhus, na Dinamarca.

Sandom e sua equipe reuniram registros de espécies individuais conhecidas como extintas entre 132.000 anos atrás (no início do último período interglacial) e 1.000 anos atrás. Eles focaram sua análise não no nível do continente, como muitos estudos têm feito, mas país por país ou mesmo estado por estado, em grandes nações como os Estados Unidos. Ao todo, os pesquisadores analisaram 177 mamíferos extintos.

Eles descobriram que o menor número de extinções ocorreram na África Subsaariana, seguida pela Eurásia. A maioria das extinções ocorreu na Austrália e nas Américas, onde a maioria dos estudiosos acredita que os humanos chegaram mais tarde. No geral, os resultados demonstraram que a chegada de humanos foi responsável por 64 por cento da variação nas taxas de extinção ao redor do globo, enquanto as mudanças de temperatura explicaram 20 por cento da variação, principalmente na Eurásia.

Sandom explicou que as mudanças climáticas podem estressar os animais, mas nem sempre significam a destruição para as espécies - os animais podem simplesmente alterar ou restringir seu alcance para encontrar um habitat que os sustente. A humanidade pode ter interrompido esse processo adaptativo para grandes mamíferos, disse ele. "Essa foi a gota d'água", disse Sandom. "Eles não conseguiram lidar com o aparecimento do novo predador."

Imagem apresentada: Antigos humanos caçando um grande mamífero. Fonte da imagem .


A Austrália era ainda mais mortal antes que os humanos caçassem sua megafauna até a extinção

Os humanos, e não as mudanças climáticas como se supunha anteriormente, causaram a extinção das bestas gigantes que antes perambulavam pela Austrália, prova um novo estudo.

A megafauna australiana pré-histórica incluía cangurus de 1.000 libras, wombats de 2 toneladas, lagartos de 25 pés de comprimento, pássaros que não voam de 400 libras, leões marsupiais de 300 libras e tartarugas do tamanho de um Volkswagen. Mas há cerca de 50.000 anos, mais de 85% dos animais australianos que pesavam mais de 45 quilos foram extintos por razões que se tornaram um assunto de muito debate científico.

Uma equipe de pesquisadores da Monash University em Victoria, Austrália e da University of Colorado Boulder tentou reconstruir o clima e os ecossistemas anteriores do continente. Eles estudaram núcleos de sedimentos que são perfurados no Oceano Índico, na costa australiana, e analisaram camadas cronológicas de material soprado e arrastado para o oceano.

O estudo foi publicado na Nature Communications em 20 de janeiro.

& ldquoA abundância de esporos de um fungo chamado Sporormiella que prosperava no esterco de mamíferos herbívoros é uma boa evidência de muitos mamíferos grandes na paisagem do sudoeste australiano até cerca de 45.000 anos atrás, & rdquo Gifford Miller, um professor da CU Boulder que participou do estudo, afirmou em comunicado divulgado pela universidade.

Então, em apenas alguns milhares de anos, a população da megafauna entrou em colapso. A maioria dos especialistas afirma que os animais morreram por causa das mudanças climáticas. Outros sugeriram que os animais foram caçados até a extinção pelos primeiros povos da Austrália, que chegaram lá há 50.000 anos.

A nova pesquisa não encontrou nenhuma evidência de mudança climática significativa durante o período de extinção da megafauna.

Miller disse que a extinção pode ter sido causada por um "exagero imperceptível". A morte de apenas um mamífero juvenil por pessoa por década poderia ter resultado na extinção de uma espécie inteira em apenas algumas centenas de anos.

"Essas descobertas excluem as mudanças climáticas e consideram os humanos a principal causa de extinção", concluíram os pesquisadores.

"Os resultados deste estudo são de interesse significativo para as comunidades arqueológicas e de ciências da Terra e para o público em geral, que permanece fascinado pelo zoológico de animais gigantes agora extintos que vagavam pelo planeta & ndash e a causa de sua extinção & ndash como nossa espécies começaram sua colonização persistente da Terra ", disse van der Kaars, o principal autor do estudo.

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Mudança do clima, não humanos, matou enormes mamíferos da Austrália

Se você acha que a Austrália está cheia de criaturas estranhas agora, você deveria ter visto no final da última Idade do Gelo. Havia wombats do tamanho de Volkswagons, primos coala que se assemelhavam ao mítico Drop Bear & # 160 e enormes lagartos venenosos maiores do que os dragões de Komodo de hoje & # 8217s. Mas por que essas feras fantásticas desapareceram? Depois de uma década debatendo essa questão, um novo estudo está ajudando a reviver uma hipótese que antes havia sido deixada de lado.

O que aconteceu na Austrália é apenas uma parte de uma história global no declínio dos gigantescos mamíferos do mundo. Daquele continente insular pela Ásia, Europa, África e Américas, o fim da Idade do Gelo, 12.000 anos atrás, viu a queda mundial de muitas criaturas grandes e carismáticas, desde a preguiça gigante até o amado mamute peludo. Em todos os casos, tanto os humanos quanto o aquecimento do clima foram apontados como principais suspeitos, alimentando um debate sobre como a extinção ocorreu e o que & # 8212 ou quem & # 8212 foi o responsável.

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No que diz respeito à Austrália, os humanos foram promovidos como os principais culpados. Os primeiros aborígenes não apenas teriam caçado a megafauna, diz o argumento, mas também teriam mudado a paisagem usando o fogo para limpar grandes áreas de pastagem. Alguns especialistas apontam a queda da megafauna australiana após a chegada humana, cerca de 50.000 anos atrás, como um sinal claro de tal blitzkrieg induzida por humanos.

Por exemplo, uma região chamada Sahul & # 8212 que incluía Austrália, Tasmânia e Nova Guiné durante a Idade do Gelo & # 8212perdeu 88 espécies de animais que pesavam mais de 100 quilos. & # 160Estas incluíam cangurus gigantes que desfilavam em vez de saltitar, tartarugas ninja da vida real com clubes de cauda & # 160 e pássaros que não voam com o dobro do tamanho dos emas atuais & # 8217s. & # 160

O problema é que não há evidências concretas de que os humanos foram os principais culpados pelo desastre que se abateu sobre esses gigantes. Judith Field, uma arqueóloga da University of New South Wales que se concentra na megafauna e nas comunidades indígenas na Austrália e na Nova Guiné, diz que a hipótese da caça se manteve por causa de sua simplicidade atraente. & # 8220É & # 8217 uma boa frase de efeito & # 8221 e & # 8220 um argumento sedutor para culpar os humanos pelas extinções & # 8221 dada a simplicidade de uma fábula de moralidade, diz ela. Mas quando se trata de evidências concretas, diz Field, o papel dos humanos não foi comprovado.

Então o que realmente aconteceu? O quadro está longe de estar completo, mas um artigo da paleontóloga Larisa DeSantis da Vanderbilt University, Field e colegas publicado hoje na revista Paleobiologia argumenta que o início gradual de um clima mais quente e seco poderia ter mudado drasticamente a vida selvagem da Austrália e # 8217s antes que os humanos pusessem os pés no continente. & # 160E embora esse evento tenha sido natural, é um presságio assustador do que pode acontecer com nossa vida selvagem moderna se não fizermos nada para impedir o flagelo das mudanças climáticas causadas pelo homem nos dias de hoje. & # 160

Cuddie Springs é o único local na Austrália continental que produziu evidências fósseis in situ da coexistência de humanos e megafauna, como mostrado aqui pela descoberta de um artefato de pedra lascada e o osso de um pássaro gigante que não voa. (Judith Field / University of New South Wales)

& # 160Os pesquisadores se concentraram em um local no sudeste da Austrália conhecido como Cuddie Springs, que acabou por ser um lugar ideal para interrogar o destino da megafauna do continente & # 8217s. As incursões científicas iniciais se concentraram na busca de pólen fóssil para reconstruir ambientes antigos, diz Field. Mas no processo, os pesquisadores também encontraram fósseis e artefatos arqueológicos que indicam que a megafauna e os humanos viveram lado a lado por 10.000 anos ou mais.

& # 8220A combinação do osso fóssil, o registro de pólen e a arqueologia tornam esta uma oportunidade realmente única de investigar a relação entre os três, & # 8221 Field diz.

Melhor ainda, diz DeSantis, Cuddie Springs ostenta leitos mais antigos de fósseis depositados muito antes da chegada dos humanos. Isso proporcionou uma oportunidade de documentar as mudanças por um longo período de tempo & # 8220 e avaliar as respostas dietéticas às mudanças de longo prazo no clima & # 8221, diz ela. Para tanto, os paleontólogos se concentraram em fósseis dispostos em dois horizontes - um de 570.000 a 350.000 anos e o outro entre 40.000 e 30.000 anos. Baseando-se em pistas químicas sobre dieta e danos microscópicos aos dentes de marsupiais encontrados nessas camadas, os pesquisadores foram capazes de documentar quem estava por perto e o que eles estavam comendo em cada camada.

Se você pudesse pegar uma máquina do tempo entre os dois períodos de tempo, você seria perdoado por pensar que se moveu através do espaço e também do tempo. & # 8220Cuddie Springs, cerca de 400.000 anos atrás, era mais úmido & # 8221 DeSantis diz, e havia vegetação suficiente para os vários herbívoros se tornarem um pouco especializados em suas dietas. Cangurus, wombats e herbívoros gigantes chamados diprotodontídeos pastaram em uma variedade de plantas arbustivas, incluindo a erva-salgada. Há 40.000 anos, um clima mais quente e seco havia transformado a paisagem e a dieta dos mamíferos.

No final da Idade do Gelo, os marsupiais herbívoros comiam mais ou menos a mesma coisa, e os tipos de plantas que eram melhores em reter água para esses mamíferos eram muito mais raros. Saltbush, por exemplo, tornou-se menos palatável porque, diz DeSantis, & # 8220se você não & # 8217tão conseguido encontrar água por dias, a última coisa que você vai comer é comida salgada que exige que você beba mais água. & # 8221 O deserto ficou mais seco, os recursos escassos e a competição pelo mesmo alimento aumentou.

Ao todo, diz DeSantis, isso sugere que & # 8220a mudança climática estressou a megafauna e contribuiu para sua eventual extinção. & # 8221

Saber como a mudança climática impactou os mamíferos australianos há milhares de anos não é apenas uma história antiga. A NASA relatou recentemente que acabamos de passar pelo & # 160o ano mais quente já registrado & # 160 em uma seqüência contínua de anos excepcionalmente quentes. A única diferença é que agora nossa espécie está causando a mudança climática. & # 8220Australia está projetada para experimentar secas mais extremas e eventos de precipitação intensa, & # 8221 DeSantis diz, incluindo um aumento de temperatura projetado & # 160 de cerca de 1-3 graus Celsius até 2050, graças a & # 160Homo sapiens & # 160e nosso estilo de vida de devastar florestas, queimar combustíveis fósseis e depender de fazendas industriais.

Olhar para o passado pode nos ajudar a nos preparar para o que está por vir. & # 8220Dados de Cuddie Springs sugerem que provavelmente há um ponto crítico além do qual muitos animais serão extintos, & # 8221 DeSantis diz. Estamos no caminho certo para encenar essa catástrofe novamente & # 8212 e a mudança climática de hoje não pode ser interrompida ou revertida, o mínimo que nossa espécie pode fazer é se preparar para ela. "Sempre aprendi na escola que a importância de estudar história é garantir que a história não se repita", diz DeSantis.

Olhar para os fantasmas das mudanças climáticas do passado nos dá uma prévia do que & # 8217 está por vir & # 8212 e do que podemos perder se não agirmos.

Sobre Riley Black

Riley Black é uma escritora científica freelance especializada em evolução, paleontologia e história natural, que mantém um blog regularmente para Americano científico.


Evidências de envolvimento humano na extinção da megafauna no final do Pleistoceno

Remodelando os restos mortais da preguiça gigante encontrados na região dos Pampas argentinos usando tecnologia mais avançada, os cientistas dizem que forneceram evidências de que os humanos caçaram e massacraram este animal perto de um pântano durante o final do Pleistoceno. Com base nas datas de radiocarbono deste espécime, os autores dizem que seu relatório desafia a hipótese popular de que os megamamíferos da América do Sul sobreviveram até o Holoceno nos Pampas, sugerindo que eles deram seus últimos suspiros no Pleistoceno. A perda de até 90% das espécies de animais grandes em continentes sem gelo ocorreu durante o final do Pleistoceno, e muitos megafauna foram extintos. Até o momento, estudos sugeriram que eventos humanos e / ou climáticos podem ser os culpados pela perda da megafauna, mas as causas e a dinâmica da extinção da megafauna são difíceis de determinar, e evidências diretas de predação humana na megafauna são escassas. O sítio arqueológico argentino Campo Laborde produziu muitos fósseis de megafauna, mas a datação precisa por radiocarbono tem sido difícil nesses ossos porque os fósseis têm muito pouco colágeno, dificultando a extração. A datação também é um desafio porque o colágeno está altamente contaminado com matéria orgânica sedimentar. Para superar essa contaminação, Gustavo G. Politis e colegas pensaram em aplicar a química de purificação XAD, que pode isolar os aminoácidos no colágeno de um osso, resultando em uma data de radiocarbono mais precisa, dizem eles. Apenas um osso de uma preguiça terrestre gigante encontrada no Campo Laborde continha colágeno. Este espécime foi datado pela primeira vez em 2007 como tendo cerca de 9.730 anos de idade (atribuindo-o ao Holoceno, que começou há cerca de 11.650 anos). Usando a espectrometria de massa do acelerador para datar por radiocarbono os aminoácidos do espécime, Politis determinou que o osso da preguiça gigante datava melhor de cerca de 10.570 anos de idade, mais ou menos 170 anos. Segundo os autores, o colágeno contaminado foi a razão para as datas anteriores "mais jovens" (Holoceno). Além dos artefatos líticos descobertos anteriormente que foram encontrados ao redor da fenda terrestre gigante e datados de cerca de 11.800 e 10.000 anos antes do presente, este estudo "data solidamente" a matança e exploração da preguiça gigante terrestre até o final do Pleistoceno e não apóia megamamíferos extintos sobrevivendo no Holoceno em Campo Laborde, dizem os autores.

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A hipótese do exagero

Esses episódios de caça excessiva levaram o geocientista americano Paul Martin a propor sua “hipótese de exagero” para explicar as extinções de espécies icônicas nas mãos dos humanos. Martin supôs que quando os humanos chegaram à América do Norte, eles começaram a caçar os maiores animais que encontraram. Dentro de algumas gerações, essa “megafauna” foi exterminada.

Desde então, essa hipótese foi aplicada em todo o mundo. Extinções de megafauna na África, Europa, América do Norte, América do Sul e Austrália foram atribuídas a humanos caçando animais, destruindo seus habitats, ou ambos.

Em uma parte relativamente obscura do mundo, no entanto, nossa pesquisa anterior revelou uma história diferente. Trabalhamos em Nusa Tenggara Timur, uma série de pequenas ilhas localizadas no leste da Indonésia, em Timor-Leste e no norte da Austrália. Embora essas ilhas nunca tenham sido conectadas ao continente, os primeiros registros de humanos datam de cerca de 45.000 anos atrás. Eles também hospedaram várias espécies agora extintas, incluindo estegodons (criaturas semelhantes a elefantes), ratos gigantes e pássaros.

Conforme analisamos registros fósseis e arqueológicos em várias dessas ilhas, ficou claro que as extinções aqui não foram causadas por extermínio humano. Algumas espécies de Nusa Tenggara Timur, como os estegodons, desapareceram bem antes da chegada dos humanos modernos. Outros, como os ratos gigantes, viveram ao lado de pessoas por dezenas de milhares de anos, resistindo a milênios de caça e consumo.

Os crânios de ratos gigantes pré-históricos (à direita) eram muito maiores do que os de seus primos modernos. Autor fornecido

Por que essas extinções de ilhas eram tão diferentes dos exemplos mais famosos de origem humana em outros lugares? Talvez seja o fato de que os humanos chegaram relativamente cedo, em número menor e com ferramentas de caça menos sofisticadas. Ou talvez fosse a natureza das próprias ilhas.

Para tentar responder a essas perguntas, montamos uma investigação global dos impactos dos humanos e de seus ancestrais evolutivos nas espécies que viviam nas ilhas. Nosso estudo cobriu um enorme período de tempo conhecido como Pleistoceno: de 2,6 milhões de anos atrás, quando os ancestrais evolucionários dos humanos começaram a se espalhar pelo globo, até 11.700 anos atrás, pouco antes de os humanos modernos desenvolverem a agricultura e novas tecnologias.

Este vasto período antecede os tempos em que a maioria das ilhas dos oceanos Pacífico e Índico foram ocupadas pela primeira vez.

Reunimos os principais arqueólogos e paleontólogos que estudam os ecossistemas das ilhas. Em seguida, comparamos as notas para ver se as extinções de animais em cada uma dessas ilhas coincidiram com a chegada dos humanos.


Extinção do Holoceno

Além disso, enquanto você está lendo isto, nós, humanos, estamos ativamente conduzindo o Sexta Extinção em Massa evento (o Extinção do Holoceno evento) que também depois de compreender plenamente suas consequências. A superexploração dos recursos naturais, a poluição, o desmatamento e a pesca excessiva fornecem o ímpeto necessário para esse evento de extinção. O uso excessivo e a poluição dos recursos oceânicos levaram um grande número de grandes animais marinhos, que antes não eram afetados pela atividade humana, à beira da extinção. É verdade que estamos preparados para a sobrevivência e somos superpredadores globais, mas é hora de nos prepararmos e nos resolvermos antes que seja tarde demais.

[1] Fortey, Richard (1999). Vida: uma história natural dos primeiros quatro bilhões de anos de vida na Terra. pp. 238–260. ISBN 978–0–375–70261–7

[3] Steadman, D. W. Martin, P. S. MacPhee, D. E. Jull, A. J. T. (2005) “Extinção assíncrona de preguiças quaternárias tardias em continentes e ilhas”.


Novo estudo culpa humanos pela extinção da megafauna - História

Os pesquisadores do Rochelle Lawrence / Queensland Museum descobriram pelo menos 13 espécies de megafauna extinta que antes perambulavam pela Austrália pré-histórica.

Entre 40.000 e 60.000 anos atrás, a terra que hoje chamamos de Austrália era habitada por criaturas gigantescas de todos os tipos, incluindo cangurus com o dobro do tamanho do homem e goanas semelhantes a dragões. E de acordo com um novo estudo, os primeiros humanos realmente coexistiram com essas feras gigantescas por dezenas de milhares de anos.

Na última década, os pesquisadores Scott Hocknull e Anthony Dosseto estudaram ossos escavados em quatro sítios arqueológicos distintos, incluindo alguns fósseis descobertos pelo povo indígena Barada Barna em suas terras ancestrais na região central de Queensland, na Austrália.

A análise de fósseis mostrou que pelo menos 13 espécies extintas de animais gigantescos se estabeleceram em torno de South Walker Creek, 60 milhas a oeste de Mackay. Aqui, mega-répteis caçavam mega-mamíferos enquanto os humanos chegavam e se espalhavam por todo o continente.

Esses primeiros humanos teriam entrado em contato com megafaunas como a goanna de 19 pés, um wombat gigante dentuço e uma espécie peculiar de marsupial gigante chamado Diprotodon, que pesava três toneladas e foi descrito como uma espécie de urso. preguiça. & # 8221

Scott Hocknull / Queensland Museum A espécie sem nome de canguru gigante (à esquerda) é muito maior do que o canguru de cara curta (à direita), que anteriormente se acreditava ser a maior espécie de canguru conhecida.

Talvez a criatura mais bizarra que os pesquisadores descobriram, no entanto, tenha sido um canguru gigante. Pesando cerca de 300 libras, este marsupial de tamanho gigantesco é a maior espécie de canguru já identificada. A espécie ainda não foi nomeada, mas é maior do que o canguru-de-cara-curta-Golias descoberto anteriormente ou Procoptodon goliah.

Enquanto isso, o mamífero mais mortal que os pesquisadores identificaram foi o carnívoro Tilacole, comumente descrito como um & # 8220 leão marsupial. & # 8221 Além disso, vivendo ao lado dessas feras eram criaturas que ainda vemos hoje, como a ema, o canguru vermelho e o crocodilo de água salgada.

Muitas das espécies que os pesquisadores identificaram são consideradas novas ou podem ser variações do norte de suas contrapartes do sul. Também foi descoberto que algumas espécies que se acreditava terem sido extintas na verdade ainda estavam prosperando em pelo menos um outro local.

A identificação dessas criaturas gigantes não apenas pinta um retrato impressionante de como era a vida na selva da Austrália há dezenas de milhares de anos, mas também dá aos pesquisadores uma melhor compreensão do impacto que essas feras tiveram em seu ambiente.

& # 8220Estes megafauna foram os maiores animais terrestres a viver na Austrália desde a época dos dinossauros, & # 8221 escreveram os pesquisadores. & # 8220Compreender o papel ecológico que desempenharam e o impacto ambiental de sua perda continua sendo sua história não contada mais valiosa. & # 8221

Além disso, este estudo mostra que os humanos provavelmente não foram a causa da morte dessas criaturas gigantes. Estudos anteriores sugeriram que a megafauna e os primeiros australianos coexistiram por mais de 17.000 anos, e este estudo mostra que os humanos e a megafauna realmente coabitaram por algo entre 15.000 a 20.000 anos.

Acreditava-se amplamente que a caça excessiva por humanos acabou levando à extinção da megafauna australiana, mas este estudo mostrou que, como os humanos e essas criaturas gigantes viveram lado a lado por tanto tempo, a caça provavelmente não foi o motivo de sua morte.

Hocknull et al. Esses fósseis foram dispersos em quatro locais de escavação separados.

Com base nessas descobertas, os pesquisadores concluíram que a megafauna provavelmente foi extinta como resultado de uma mudança drástica no ambiente.

& # 8220O período de tempo de seu desaparecimento coincidiu com mudanças regionais sustentadas na água e vegetação disponíveis, bem como aumento na freqüência de incêndios, & # 8221 observaram os pesquisadores. & # 8220Esta combinação de fatores pode ter se mostrado fatal para as espécies gigantes terrestres e aquáticas. & # 8221 Parece então que a mudança climática foi provavelmente a razão pela qual a megafauna australiana foi extinta.

Enquanto isso, os cientistas ainda estão tentando descobrir como algumas espécies que viviam entre a megafauna, como a ema e o crocodilo de água salgada, conseguiram sobreviver a essas mudanças ambientais drásticas até os dias modernos.


A mudança climática provavelmente levou à extinção dos maiores animais da América do Norte

As descobertas do estudo sugerem que a diminuição das temperaturas hemisféricas e as mudanças ecológicas associadas foram os principais responsáveis ​​pelas extinções da megafauna do Quaternário Tardio na América do Norte. Crédito: Hans Sell

Um novo estudo publicado em Nature Communications sugere que a extinção dos maiores mamíferos da América do Norte não foi impulsionada pela caça excessiva pela rápida expansão das populações humanas após sua entrada nas Américas. Em vez disso, as descobertas, baseadas em uma nova abordagem de modelagem estatística, sugerem que as populações de grandes mamíferos flutuaram em resposta à mudança climática, com reduções drásticas de temperaturas por volta de 13.000 anos atrás, iniciando o declínio e extinção dessas criaturas massivas. Ainda assim, os humanos podem ter se envolvido de maneiras mais complexas e indiretas do que sugerem os modelos simples de caça excessiva.

Antes, cerca de 10.000 anos atrás, a América do Norte era o lar de muitas criaturas grandes e exóticas, como mamutes, gigantescas preguiças terrestres, castores gigantescos e enormes criaturas parecidas com tatu, conhecidas como gliptodontes. Mas há cerca de 10.000 anos, a maioria dos animais da América do Norte com mais de 44 kg, também conhecidos como megafauna, havia desaparecido. Pesquisadores do Grupo de Pesquisa de Eventos Extremos Max Planck em Jena, Alemanha, queriam descobrir o que levou a essas extinções. O tópico tem sido intensamente debatido por décadas, com a maioria dos pesquisadores argumentando que a caça excessiva humana, as mudanças climáticas ou alguma combinação dos dois foram os responsáveis. Com uma nova abordagem estatística, os pesquisadores encontraram fortes evidências de que as mudanças climáticas foram o principal fator de extinção.

Caça excessiva vs. mudança climática

Desde a década de 1960, tem-se a hipótese de que, à medida que as populações humanas cresceram e se expandiram pelos continentes, a chegada de caçadores especializados de "caça grossa" nas Américas há cerca de 14.000 anos levou rapidamente muitos mamíferos gigantes à extinção. Os grandes animais não possuíam os comportamentos anti-predadores apropriados para lidar com um novo predador altamente social, empunhando ferramentas, o que os tornava particularmente fáceis de caçar. De acordo com os proponentes dessa "hipótese de exagero", os humanos tiraram o máximo proveito das presas fáceis de caçar, devastando as populações de animais e levando as criaturas gigantes à extinção.

Nem todos concordam com essa ideia, no entanto. Muitos cientistas argumentaram que há muito pouca evidência arqueológica para apoiar a ideia de que a caça à megafauna era persistente ou generalizada o suficiente para causar extinções. Em vez disso, mudanças climáticas e ecológicas significativas podem ter sido as culpadas.

Na época das extinções (entre 15.000 e 12.000 anos atrás), ocorreram duas grandes mudanças climáticas. O primeiro foi um período de aquecimento abrupto que começou por volta de 14.700 anos atrás, e o segundo foi uma onda de frio há cerca de 12.900 anos, durante a qual o Hemisfério Norte voltou a condições quase glaciais. Uma ou ambas dessas mudanças importantes de temperatura, e suas ramificações ecológicas, foram implicadas nas extinções da megafauna.

"Uma abordagem comum tem sido tentar determinar o momento das extinções da megafauna e ver como elas se alinham com a chegada humana nas Américas ou algum evento climático", disse Mathew Stewart, co-autor do estudo. "No entanto, a extinção é um processo - o que significa que se desenrola ao longo de algum tempo - e, portanto, para entender o que causou o desaparecimento da megafauna da América do Norte, é fundamental que entendamos como suas populações flutuaram no caminho até a extinção. padrões de prazo, tudo o que podemos ver são coincidências grosseiras. "

Para testar essas hipóteses conflitantes, os autores usaram uma nova abordagem estatística desenvolvida por W. Christopher Carleton, o outro co-autor do estudo, e publicada no ano passado no Journal of Quaternary Science. Estimar o tamanho da população de grupos pré-históricos de caçadores-coletores e animais extintos não pode ser feito contando cabeças ou cascos. Em vez disso, arqueólogos e paleontólogos usam o registro de radiocarbono como um substituto para o tamanho da população anterior. A justificativa é que quanto mais animais e humanos estiverem presentes em uma paisagem, mais carbono datável é deixado para trás depois que eles desaparecem, o que é então refletido nos registros arqueológicos e fósseis. Unlike established approaches, the new method better accounts for uncertainty in fossil dates.

A simplified radiocarbon-dated event (REC) model showing that decreases in megafauna numbers coincided with the return to near-glacial conditions at the start of the Younger-Dryas. Credit: Hans Sell & Christopher W. Carlton

The major problem with the previous approach is that it blends the uncertainty associated with radiocarbon dates with the process scientists are trying to identify.

"As a result, you can end up seeing trends in the data that don't really exist, making this method rather unsuitable for capturing changes in past population levels. Using simulation studies where we know what the real patterns in the data are, we have been able to show that the new method does not have the same problems. As a result, our method is able to do a much better job capturing through-time changes in population levels using the radiocarbon record," explains Carleton.

North American megafauna extinctions

The authors applied this new approach to the question of the Late Quaternary North American megafauna extinctions. In contrast to previous studies, the new findings show that megafauna populations fluctuated in response to climate change.

"Megafauna populations appear to have been increasing as North American began to warm around 14,700 years ago," states Stewart. "But we then see a shift in this trend around 12,900 years ago as North America began to drastically cool, and shortly after this we begin to see the extinctions of megafauna occur."

And while these findings suggest that the return to near glacial conditions around 12,900 years ago was the proximate cause for the extinctions, the story is likely to be more complicated than this.

"We must consider the ecological changes associated with these climate changes at both a continental and regional scale if we want to have a proper understanding of what drove these extinctions," explains group leader Huw Groucutt, senior author of the study. "Humans also aren't completely off the hook, as it remains possible that they played a more nuanced role in the megafauna extinctions than simple overkill models suggest."

Many researchers have argued that it is an impossible coincidence that megafauna extinctions around the world often happened around the time of human arrival. However, it is important to scientifically demonstrate that there was a relationship, and even if there was, the causes may have been much more indirect (such as through habitat modification) than a killing frenzy as humans arrived in a region.

The authors end their article with a call to arms, urging researchers to develop bigger, more reliable records and robust methods for interpreting them. Only then will we develop a comprehensive understanding of the Late Quaternary megafauna extinction event.


New study blames humans for megafauna extinction - History

Species of gigantic animals that once roamed Australia were long gone by the time people arrived, a major review of the available evidence has concluded.

The research challenges the claim that humans were primarily responsible for the demise of the megafauna in a proposed "extinction window" between 40,000 and 50,000 years ago, and points the finger instead at climate change.

"The interpretation that humans drove the extinction rests on assumptions that increasingly have been shown to be incorrect. Humans may have played some role in the loss of those species that were still surviving when people arrived about 45,000 to 50,000 years ago – but this also needs to be demonstrated," said Associate Professor Stephen Wroe, from University of New South Wales, the lead author of the study. "There has never been any direct evidence of humans preying on extinct megafauna in Sahul, or even of a tool-kit that was appropriate for big-game hunting."

About 90 giant animal species once inhabited the continent of Sahul, which included mainland Australia, New Guinea and Tasmania.

This is an artist's reconstruction of an extinct marsupial lion -- Thylacoleo carnifex. Artwork: Peter Schouten

"These leviathans included the largest marsupial that ever lived – the rhinoceros-sized Diprotodon – and short-faced kangaroos so big we can't even be sure they could hop. Preying on them were goannas the size of large saltwater crocodiles with toxic saliva and bizarre but deadly marsupial lions with flick-blades on their thumbs and bolt cutters for teeth," said Associate Professor Wroe.

The review concludes there is only firm evidence for about 8 to 14 megafauna species still existing when Aboriginal people arrived. About 50 species, for example, are absent from the fossil record of the past 130,000 years.

Recent studies of Antarctic ice cores, ancient lake levels in central Australia, and other environmental indicators also suggest Sahul - which was at times characterised by a vast desert - experienced an increasingly arid and erratic climate during the past 450,000 years.

Arguments that humans were to blame have also focused on the traditional Aboriginal practice of burning the landscape. But recent research suggests that the fire history of the continent was more closely linked to climate than human activity, and increases in burning occurred long before people arrived.

"It is now increasingly clear that the disappearance of the megafauna of Sahul took place over tens, if not hundreds, of millennia under the influence of inexorable, albeit erratic, climatic deterioration," said Wroe.


New study blames humans for megafauna extinction - History

by Mary Caperton Morton Tuesday, September 13, 2016

Cueva del Milodón, or Mylodon Cave, in Patagonia was named after the giant ground sloth whose mummified skin and large deposits of dung were found in the cave. Credit: Alan Cooper.

During the last ice age, giant mammals roamed the wide-open steppes of what is now Patagonia. Around the time that humans were making their way down through North America and into South America, the climate began warming and large species of giant sloths and saber-toothed cats soon disappeared. Now, researchers looking at mitochondrial DNA from some of these megafaunal species are shedding light on the timing of the extinction and whether encroaching humans or changing climate — or both — were to blame for their disappearance.

Patagonia is an ideal place to study the Late Pleistocene megafaunal extinction, says Alan Cooper, a biologist at the Australian Center for Ancient DNA at the University of Adelaide and a co-author of a new study in Science Advances. &ldquoPatagonia has a number of volcanic caves and lake shore caves, many of which are stocked with megafaunal remains,&rdquo he says. &ldquoThe cold temperatures also help preserve DNA and make for high-resolution data.&rdquo

Cooper and his colleagues used mitochondrial DNA extracted from radiocarbon-dated bones and teeth found in caves across Patagonia and Tierra del Fuego to map the genetic history of six megafaunal species, including the giant jaguar, large ground sloths and the one-ton short-faced bear. &ldquoThe combination of radiocarbon dating and mitochondrial DNA allowed us to see the timing of the major changes in diversity of these populations,&rdquo Cooper says, and to &ldquocompare that timing with the arrival of humans in the area, as well as with the timing of warming.&rdquo

The team identified a narrow extinction phase starting about 12,300 years ago, while the earliest dates from archaeological sites place humans in the region starting about 14,600 years ago. &ldquoClearly, we have a prolonged overlap between human presence in the area and the megafaunal extinction. These animals were coexisting with humans for some time before [the animals] started disappearing,&rdquo Cooper says.

To better understand why the megafauna started dying out, the team turned to previously published Antarctic ice-core records to examine regional climate change at the time. They found that humans arrived right before a cold phase, known as the Antarctic Cold Reversal stadial, which started 14,500 years ago and persisted for two millennia until the next warming phase began about 12,500 years ago. &ldquoThat 2,000-year window is when we see megafauna and humans coexisting. But as soon as the stadial ends and climate starts warming, within 200 years the megafauna go extinct,&rdquo Cooper says. &ldquoThat&rsquos kind of a smoking gun.&rdquo

Previous studies have used radiocarbon dating and climate records to try to pinpoint megafaunal extinctions, but the addition of ancient DNA in this study makes it especially compelling, says Emily Lindsey, a paleoecologist at the University of California, Berkeley, who was not involved in the new study. &ldquoAncient DNA is a really important piece of this puzzle.&rdquo

As South America was warming, it was also getting wetter. Pollen records that Lindsey and her colleagues have studied show that tree cover was increasing across the continent, putting pressure on many of the megafaunal species that were adapted to living in grasslands. The new findings add support to the hypothesis that a confluence of human pressures such as hunting and increased fires, combined with the pressure brought about by climate change, likely led to the demise of most of the megafaunal species at the end of the ice age, Lindsey says.

&ldquoThere are a few scientists out there who still favor the Blitzkrieg hypothesis,&rdquo which blames overhunting by humans as the primary driver of megafaunal extinctions, Lindsey says, &ldquobut studies like [Cooper et al.&rsquos] are showing that there was longer overlap between humans and megafauna than we initially thought.

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