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Be Merrie All: celebrações medievais de Natal


Assim como com a apropriação de locais sagrados pagãos por autoridades cristãs, conforme recomendado pelo Papa Gregório I a Santo Agostinho no final do século VI, havia uma tendência natural no final do mundo cristão da Antiguidade e início da Idade Média de converter festivais pagãos anteriormente bem observados às recém-designadas observâncias religiosas. Isso geralmente assumia a forma de dias dos santos imponentes em festivais estabelecidos, como a celebração dos apóstolos Filipe e Tiago no festival da primavera de Beltane (1 ° de maio) ou construção de dias de festa para marcar incidentes nos evangelhos, como A Apresentação de Cristo e a Purificação da Virgem Maria na época de Imbolc (1 de fevereiro), que era um festival pagão associado à deusa Brigid (mais tarde convertida em St Brigid).

Festa na Corte Real Francesa (século 14) ( Erica Guilane-Nachez /Adobe Stock )

Festividades Pagãs e Cristes Maesse

Isso permitiu uma transição sociocultural suave, onde rituais calendáricos arraigados podiam ser mantidos, enquanto os significados desses rituais podiam ser transformados. Um exemplo claro disso nos países celtas e germânicos é a transformação de Samhain (31 de outubro) na véspera de Todos os Santos e no Dia de Todos os Santos em 1º de novembro. Samhain era uma celebração e comemoração pré-cristã de antepassados ​​em toda a Europa, mas no século VIII a Igreja havia requisitado a data para marcar a sua própria especial antepassados ​​- os santos martirizados.

Mosaico de Jesus como Christus Sol (Cristo Sol) no Mausoléu M na necrópole pré-século IV sob a Basílica de São Pedro em Roma

Da mesma forma, o Natal se tornou uma sobreposição cristã às tradições anteriores do calendário. Não há nenhuma sugestão nos Evangelhos Coptas ou Gnósticos de que Jesus Cristo nasceu logo após o solstício do inverno, mas por volta de 220 DC o padre da Igreja Primitiva Sexto Júlio Africano identificou 25 de dezembro como a data em que Cristo nasceu. Esta foi talvez uma apropriação do morre solis invicti nati (dia do nascimento do sol invicto), o principal festival da Roma pagã para marcar a virada do ano, quando a luz voltou da escuridão. Mas foi só no século 10 que o Natal se tornou uma grande celebração litúrgica na Europa, substituindo festivais como o Yule ( ġēohol) nas tradições germânicas, que datam de pelo menos o século III DC.

A coroação de Carlos Magno no Natal de 800 DC ajudou a promover a popularidade do feriado

A primeira menção explícita do festival, Cristes Maesse , na Inglaterra anglo-saxã foi em 1038, mas o fato de Guilherme, o Conquistador, ter escolhido o dia de Natal para sua coroação em 1066 sugere que havia sido uma data importante muito antes disso na Inglaterra.


Tradições medievais de natal

Entre as tradições pagãs que se tornaram parte do Natal está a queima do registro do yule. Este costume vem de muitas culturas diferentes, mas em todas elas, seu significado parece estar no Iul ou "roda" do ano. Os druidas abençoavam uma tora e a mantinham acesa por 12 dias durante o solstício de inverno, parte da tora era mantida para o ano seguinte, quando seria usada para acender a nova tora de yule. Para os vikings, o log do yule era uma parte integrante da celebração do solstício, o julfest no log, eles esculpiriam runas representando traços indesejáveis ​​(como má sorte ou má honra) que queriam que os deuses tirassem deles.

Wassail vem das palavras do inglês antigo waes hael, que significa "estar bem", "estar saudável" ou "boa saúde". Uma bebida forte e quente (geralmente uma mistura de cerveja, mel e especiarias) era colocada em uma tigela grande, e o anfitrião a erguia e cumprimentava seus companheiros com "waes hael", ao qual eles respondiam "drinc hael, "que significava" beba e fique bem ". Ao longo dos séculos, algumas versões não alcoólicas de wassail evoluíram.

Outros costumes desenvolveram-se como parte da fé cristã. Por exemplo, tortas picadas (assim chamadas porque continham carne picada ou desfiada) eram assadas em tripas oblongas para representar o berço de Jesus, e era importante adicionar três especiarias (canela, cravo e noz-moscada) para os três presentes dados aos Menino Jesus dos Magos. As tortas não eram muito grandes, e considerou-se uma sorte comer uma torta de carne moída em cada um dos doze dias do Natal (terminando com a Epifania, 6 de janeiro).


Quadras de Natal medievais e Tudor

A.A. O popular poema infantil de Milne, & quotKing John & quot, retrata o rei sem amigos na véspera de um Natal solitário, reduzido a exibir cartões de felicitações esfarrapados de temporadas passadas e se perguntando se, infelizmente, ele poderia contar em receber pelo menos um mísero presente este ano. Uma maneira adequada para um dos monarcas mais vilões da história passar as férias. mas historicamente, altamente impreciso. Se havia uma época do ano em que um soberano inglês podia contar com todos os enfeites e enfeites de & quot afeto & quot e & quot amizade & quot - por mais forçados que fossem - era durante os Doze Dias de Natal, que se estendeu de 25 de dezembro até a Epifania ( ou décima segunda noite) em 6 de janeiro.

Uma das marcas da era medieval foi o surgimento da corte como o centro de influência política e influência social. À medida que a nobreza se tornou mais culta e mundana, sua postura de poder tornou-se mais sofisticada. Grande loja estava em exibição, pompa, maneiras corteses e comportamento formal. O papel do cortesão evoluiu do de capanga brutal do rei para o de manipulador suave, tão talentoso nas sutilezas da cerimônia e do protocolo quanto nas estratégias duras e frias da construção de um império.

Um No centro dessa teia intrincada estava o monarca, o sol brilhante em torno do qual tudo o mais girava. e raramente o esplendor deste sol, sua capacidade de nutrir ou queimar, era tão evidente como era durante as cortes de Natal das eras medieval e Tudor. Aqui, sob o pretexto de devoção, celebração e festividade, o monarca e aqueles mais próximos ao trono se envolveram em quase duas semanas de política de poder combinada: networking, lobby, pedido de favores - e concessão de favores. É apropriado que uma das formas favoritas de entretenimento de Natal fosse o baile de máscaras. . . na corte de natal, a manobra costumava ser disfarçada, a intriga sub rosa.

1 Deixe a Terra receber seu rei.
Com a religião desempenhando um papel tão vital na vida da maioria das pessoas, os governantes antigos poderiam fazer pior do que capitalizar as conexões simbólicas entre o "domínio do reino" e o Rei dos Céus. Como o poderoso Carlos Magno antes dele, Guilherme, o Conquistador, escolheu o dia de Natal para sua coroação de 1066 como rei da Inglaterra (detectamos um tema não tão sutil de & quotO Salvador Commeth & quot?).

A maioria dos monarcas medievais escolheu o dia de Natal para a tradicional "imposição de mãos", um ritual destinado a transferir o poder de "curar" do rei para aqueles que sofrem de certas doenças de pele. O uso cerimonial da Coroa de Estado oficial com um halo brilhante reforçou ainda mais a sensação de que o monarca era onipotente, acima e além de todos os outros mortais.

No dia de Ano Novo de 1511, Catarina de Aragão deu à luz um filho. O extático rei Henrique VIII deu ao bebê o seu próprio nome e ampliou a corte de Natal em Westminster para celebrar o nascimento com um grande torneio e desfile. Como a história poderia ter sido diferente se o tão esperado príncipe tivesse vivido sete semanas!


Venha, eles me contaram. . .

Naturalmente, uma exibição tão gloriosa seria em vão sem uma audiência apreciativa. Monarcas medievais e Tudor certificaram-se de que a casa estivesse lotada, convocando não apenas colegas que forneceriam uma companhia incomparável, mas incluindo qualquer pessoa com quem o rei ou a rainha pudesse querer ter uma "palavrinha". Um convite para a corte de Natal do soberano era um desempenho de comando, que a nobreza e os seguidores da corte de status inferior não podiam recusar.

A maioria não teria considerado recusar - não apenas a família real ficaria extremamente ofendida, mas a oportunidade de fazer parte da postura, networking, conivência e fofoca era deliciosa demais para perder! Ainda assim, as únicas desculpas aceitáveis ​​para um "show de surpresa" de Natal eram guerra, cruzadas, doenças graves e parto. Ai daqueles que exageraram um pouco a verdade ao oferecer seus arrependimentos. A rainha Elizabeth foi particularmente inflexível quanto ao fato de seus cortesãos permanecerem na corte durante os 12 dias de festividades. Muitas mulheres nobres devem ter passado o Natal animadas apenas por sua própria ira por terem sido abandonadas em favor da rainha.

A diplomacia não ficou em segundo plano durante a temporada de férias. Monarcas ingleses freqüentemente usavam suas cortes de Natal como veículos para estabelecer boa vontade com dignitários de outras nações. Henrique IV encenou uma justa elaborada no torneio do Palácio de Eltham para o imperador Manuel II de Constantinopla em 1400. Seu avô, Eduardo III, festejou dois inimigos anteriores - o rei Davi da Escócia e o rei João da França - em grande estilo no Natal 1358. (O fato de os reis estrangeiros serem prisioneiros-e-convidados-de-honra aparentemente pouco fez para diminuir sua alegria!)

Uma convidada importante em várias cortes de Natal de Henrique VIII estava visivelmente ausente das comemorações formais - Ana Bolena. Embora o rei comandasse a presença da amante Anne nas férias em Greenwich, por três anos consecutivos ela foi relegada a um papel circunscrito, por trás de portas fechadas. Para o bem das aparências, Catarina de Aragão continuou a presidir as festas e festas de Henrique durante os feriados de 1530.

Em 1531, a maré mudou a favor de Anne. Ainda não era rainha, mas mesmo assim foi instalada nos Alojamentos da Rainha em Greenwich, embora Henrique fosse sensível o suficiente para que ela evitasse as celebrações formais de Natal da corte. Seu quinto Natal em Greenwich foi outro assunto em 1532 Anne era rainha em tudo, exceto no nome, presidindo as festividades da corte com um excesso espetacular que cozinhas temporárias tiveram de ser erguidas nos terrenos do palácio. Tem havido algumas especulações de que Elizabeth I foi concebida enquanto Henry e Anne estavam se divertindo naquele ano.

Ocasionalmente, os convidados do Natal demoravam a receber as boas-vindas. Elizabeth, desesperada para se livrar de seu antigo pretendente, o duque de Anjou, em 1551, tentou apelar para sua natureza parcimoniosa, sugerindo que ele voltasse para casa antes do Ano-Novo, evitando assim a necessidade de dar a ela um presente caro. Em vez disso, ele concedeu a ela um broche de âncora com joias e ficou lá até fevereiro. Elizabeth não achou graça.


Don We Now Our Gay Apparel!

Se os Doze Dias de Natal prepararam o cenário para um grande drama, tenha certeza de que os jogadores estavam vestidos de forma adequada. As festividades da temporada de férias proporcionaram aos swells a oportunidade de temer demais a competição com seus finos opulentos - pena dos nobres mais pobres que tiveram que arranhar e beliscar para manter uma imagem adequadamente glamorosa. Claro, ninguém ousaria ofuscar o rei e a rainha (vestir-se para deixar seus convidados à vontade era algo inédito neste círculo).

Essa era uma das três vezes por ano (as outras sendo Páscoa e Pentecostes) em que o monarca vestia a Coroa de Estado oficial, um enorme capacete de ouro, encomendado por Guilherme, o Conquistador e modelado após a coroa de Carlos Magno. Arminho, a pele real escolhida, emprestaria ao soberano ainda mais esplendor.

Para alguns, como Henrique II, conhecido por sua falta de interesse nas aparências externas de majestade, isso seria uma declaração de moda o suficiente. Outros aproveitaram a oportunidade para uma postura de pavão. Em 1482, um convidado de Natal notou que Eduardo IV - um notório cavalariço de roupas - entrou na corte "vestido com uma grande variedade das roupas mais caras, de um corte bem diferente daqueles que costumavam ser vistos até então em nosso reino." e sua filha Elizabeth sempre se destacou pela moda também.

Ricardo II teve uma vida grave - e justificável! - dúvidas sobre seu primo, Henry Bolingbroke. Certa vez, um astrólogo avisou ao rei que ele seria & quotslain e destruído & quot por um sapo. Se a previsão parecia ridícula a princípio, deve ter parecido menos quando Henrique apareceu na festa de Natal do rei, alegremente vestido com uma túnica bordada com sapos (acho que ele não era o tipo de cara que gosta de renas). Sempre rápido na compreensão, Richard não demorou muito para fazer a terrível conexão.

As roupas não eram a única área onde a extravagância imperava. O consumo conspícuo era esperado quando se tratava de dar presentes. Os presentes de Natal eram normalmente trocados no dia de ano novo ou, ocasionalmente, na décima segunda noite. Depois de uma semana de suspense (& quotEu me pergunto o que o Papai Noel trouxe este ano? & Quot), os ansiosos destinatários estavam prontos para as coisas realmente boas. É claro que os maiores e melhores presentes seriam dados à família real.

Ninguém parecia envergonhado com a possibilidade de que um caro esconderijo de ouro ou prata, um acessório cravejado de joias ou um animal exótico pudessem ser interpretados como uma tentativa de comprar alguém para o favor real. Na décima segunda noite de 1392, os cidadãos de Londres, ansiosos para enterrar a machadinha com Ricardo II, concederam ao rei e à rainha Ana um camelo de uma corcova e um pelicano, novidades para o zoológico real na Torre de Londres.

Robert Dudley, conde de Leicester, foi um dos mais bem-sucedidos doadores de presentes da era Tudor, esbanjando presentes originais e caros para Elizabeth ano após ano (uma coisa boa, já que Glorianna não teria esperado nada menos). No primeiro Natal de seu reinado, ela foi presenteada com elegantes meias de seda - daí em diante ela nunca mais usou meias de lã. Dudley também deu a Elizabeth o que se acredita ser o primeiro relógio de pulso do mundo. apropriadamente enfeitado com joias cintilantes.

Claro, é uma alegria dar, assim como receber - principalmente se o destinatário entender a mensagem oculta. Monarcas medievais e Tudor davam presentes a seus favoritos em ordem decrescente: quanto mais generoso o presente, maior a estima com que você era tido - ou maior o favor que o rei estava prestes a pedir. Dar presentes era uma ocasião muito pública, e os cortesãos disputavam uma posição para ver quem havia dado ou recebido os presentes mais importantes.

No entanto, não foi apenas a corte que recebeu guloseimas reais no Natal. Ao longo de seu reinado, Ricardo II fez contribuições significativas para instituições religiosas no Natal, incluindo a concessão das relíquias dos Santos Inocentes à Catedral de York em 1395. Nem todos os presentes de Natal foram apresentados em uma caixa com um arco - títulos e honras eram mais raros (mas excessivamente mais bem-vindos) tesouros. Em 1470, como parte de um programa formal de pacificação entre sparring Yorkist & quotsupporter & quot, Edward IV elevou o filho de John Neville, George, ao ducado de Bedford. . . e propôs um noivado com a princesa Elizabeth de York (o casamento nunca aconteceu), para completar.

Deck the Halls: Feasts and Balls
Ainda assim, as mais extravagantes exibições de excessos durante a temporada de férias ocorreram durante as rodadas aparentemente intermináveis ​​de banquetes, bailes e eventos esportivos encenados para entreter as multidões de convidados e curiosos durante os Doze Dias de Natal. Este era o tribunal em sua forma mais visível - os plebeus podiam ter um vislumbre raro da família real enquanto se dirigiam ao terreno do torneio em seus melhores trajes forrados de pele.

Se tivessem sorte, os pobres também poderiam jantar como reis - ou pelo menos com os restos da grande mesa do rei. Eles também eram desperdícios generosos e ricos! Não só eram oferecidos 24 cursos em cada banquete, mas esperava-se que as cozinhas reais cozinhariam muito mais do que o necessário para essas grandes festas - não apenas para impressionar a companhia, mas com o propósito expresso de alimentar os necessitados quando o a alegria da noite havia chegado ao fim.

Por sua vez, o povo da cidade frequentemente favorecia a corte com boas novas próprias. Carolers, malabaristas, mummers, mágicos, atores, músicos, poetas e bardos lotavam os corredores e acrescentavam seus talentos ao entretenimento noturno. Normalmente o tribunal achava esses tempos passados ​​muito divertidos, mas nem sempre. O pudico Henrique VI ficou francamente furioso quando um grupo de moças locais, contratadas por um jovem lorde travesso, desnudou o peito e começou a dançar provocativamente diante do rei e seus homens. "Que vergonha!", foram os tiros de despedida de Henry enquanto ele corria para seus aposentos privados.

Essas reações de zumbido estavam longe de ser a norma, no entanto. Apesar das importantes maquinações nos bastidores e das redes políticas que invariavelmente aconteciam, a maioria dos monarcas encontrou tempo para rejuvenescer o espírito durante as celebrações. Mesmo com as questões de estado pesando em sua mente, Elizabeth costumava aproveitar os Doze Dias do Natal ao máximo, geralmente em Whitehall ou Hampton Court. Embora a rainha preferisse passar o dia de Natal em oração, ela deu reinado ao seu lado lúdico para o equilíbrio das festas.

Por muitos anos, Lord Robert Dudley foi o encarregado do entretenimento de férias de Elizabeth, uma tarefa que ele empreendeu com grande prazer. Bailes lendários, máscaras, caçadas, teatrais e banquetes eram encenados 24 horas por dia para a rainha e seus cortesãos. (Este cara teria dado a Martha Stewart uma corrida para seu dinheiro). Não é de se surpreender, portanto, que Elizabeth's & quotSweet Robin & quot escolheria o Natal de 1565 para propor publicamente à rainha. Não é menos surpreendente que Elizabeth tenha recusado alegremente.

Elizabeth detestava comer em público e fazia a maior parte das refeições na privacidade de seu quarto privado. No Natal, ela abriria uma exceção, entregando-se aos olhos do público com os alimentos ricos e doces da estação. (Ser servido por belos jovens lordes que se ajoelharam ao lado dela durante a refeição pode ter sido seu incentivo. Podemos entender o apelo!)

Famílias, Feuds e Fidelidade
As férias podem ser difíceis, mesmo para as famílias mais próximas. Só podemos imaginar a tendência de tensões familiares quando um monarca convocou seus parentes mais próximos para um bate-papo sazonal ao lado da lareira.

Foi durante uma corte de Natal no Castelo de Windsor em 1126 que o rei Henrique I, que não tinha um herdeiro legítimo do sexo masculino, tentou forçar seus barões a aceitar sua filha Matilda como sua sucessora. As Crônicas Anglo-Saxônicas relataram que & quot. lá ele fez com que arcebispos, bispos, abades e condes todos os thegns que estavam lá para jurar entregar a Inglaterra e a Normandia após sua morte nas mãos de sua filha. ”Juro que sim, mas não ficaram felizes com isso.

Nenhum dos presentes estava interessado em ser um dos primeiros a dever lealdade a uma mulher. O palco estava armado para a luta sangrenta de 19 anos pelo trono que dividiu a Inglaterra após a morte de Henrique. Ironicamente, a resolução final para aquela guerra civil, o tratado de paz entre o rei Estêvão e o filho de Matilda, Henrique de Anjou, foi ratificado no dia de Natal em Westminster em 1153.

Ter a garantia da coroa foi o fim de um capítulo para Henrique de Anjou - manter a coroa foi o próximo. Seu reinado foi crivado de levantes e rebeliões filiais, muitas vezes liderados por sua esposa, Eleanor de Aquitânia. Henry controlou a influência de mamãe, mantendo-a presa por 16 anos - mas ele reconheceu que a ausência dela na mesa de Natal em 1184 abafaria o espírito natalino necessário para induzir seus filhos Geoffrey, Richard e John a se unirem em uma promessa de fidelidade. Em um verdadeiro momento Leão no inverno, a família amorosa se reuniu por tempo suficiente para que reconciliações fossem oferecidas, heranças estabelecidas e promessas feitas (será que alguém notou os dentes cerrados e os dedos cruzados?)

Todo mundo sabe que o Natal é uma época para crianças. Supomos que isso tornou muito mais fácil para os filhos adultos de Eduardo III prometerem, diante da multidão da nobreza reunida, aceitar pacificamente Ricardo de Bordéus, de 10 anos, filho de seu irmão morto, o Príncipe Negro, como herdeiro do trono em seu lugar. Afinal, é melhor dar do que receber, certo? (Bem, talvez não quando o presente é uma coroa.) Em algumas ocasiões, eram os próprios pais - não a nobreza ou os candidatos ao trono - que precisavam ser convencidos do valor de seu herdeiro.

Foi somente no Natal de 1406 que Henrique de Monmouth - bem depois de sua maioridade - foi finalmente admitido no conselho de seu pai, o primeiro gesto significativo que Henrique IV fez no sentido de reconhecer a prontidão de seu filho em herdar a Coroa. Seis Natais depois em Eltham, com a morte iminente, o rei convocou o príncipe Hal ao seu lado e elaborou uma estratégia para assegurar que a rivalidade entre o futuro Henrique V e seu irmão Thomas de Woodstock não ameaçaria a sucessão.

Ouça! Arautos do Rei
As coroações sendo tão roteirizadas e vinculadas à tradição, muitas vezes não era até a próxima grande reunião da corte - geralmente o Natal imediatamente após a coroação - que o monarca tinha a oportunidade de flexionar seus músculos de uma maneira que definiria o estilo de seu reinado.

Claro, para Guilherme, o Conquistador, a distinção era discutível, mas ele escolheu outra corte inglesa de Natal para anunciar uma das decisões mais profundas e de longo alcance de seu reinado. Em 1085, em Gloucester, o Bastardo encomendou o primeiro censo nacional da Inglaterra de todos os proprietários de terras e suas propriedades, uma obra de escopo gigantesco conhecido na história como Domesday Book.

Para Henrique III, a espera entre sua coroação aos nove anos e seu primeiro Natal oficial como monarca adulto deve ter parecido insuportavelmente longa. Apesar da orientação sensata de seu protetor, William Marshal, o descontentamento e as críticas políticas aumentaram na corte nos dias anteriores ao Natal de 1223.

Em Northampton, o jovem Henrique resolveu resolver o problema por conta própria, finalmente assumindo a posse do selo real e declarando-se o verdadeiro e total rei. Ele chegou ao castelo em 23 de dezembro, de acordo com uma fonte contemporânea, com & quot tantos bispos, condes, barões e cavaleiros armados, nem nos dias do pai (do rei), nem depois, é sabido que tal festa é celebrada em Inglaterra. & Quot Os rumores foram silenciados - mesmo que apenas por um breve período de tempo.

Não surpreendentemente, as controvérsias religiosas da época ocuparam o centro do palco durante o primeiro Natal de Elizabeth em Whitehall em 1558. Apesar das ordens específicas da rainha em contrário, o Bispo de Carlise elevou a Hóstia durante a celebração da Missa, um símbolo de transubstanciação, que os protestantes acharam desagradável. A nova rainha saiu furiosa de sua capela, em vez de ser submetida aos costumes papistas. Dois dias depois, ela emitiu sua primeira proclamação sobre questões religiosas, declarando que partes específicas da missa seriam faladas em inglês (em vez de latim) e proibindo todos os sermões até que o parlamento pudesse tratar do assunto.

& quotOh, você não deveria! & quot Tramas e saqueadores
As tréguas podem ter sido convocadas no campo de batalha durante a estada de Natal, mas na corte, paz e bem-estar físico não eram necessariamente dados. Seria de se supor que, com tantas pessoas de tal importância nas proximidades do rei, a temporada de férias não seria o melhor momento para tentar um sequestro ou assassinato real (e dificilmente de acordo com o espírito natalino, podemos acrescentar). No entanto, esses eventos terríveis mal foram evitados várias vezes durante os séculos 14 e 15.

O código de cavalaria exigia uma trégua de batalha de 12 dias durante as férias de Natal. No entanto, essas sutilezas nem sempre foram observadas. Um dos primeiros - e mais sangrentos - confrontos da Guerra das Rosas ocorreu durante a temporada de férias. Foi em 30 de dezembro de 1460, na batalha de Wakefield, que Ricardo, duque de York e seu filho, o conde de Rutland, perderam a vida na batalha contra as forças de Lancastrian. Seus cadáveres foram horrivelmente contaminados, o que mudou temporariamente o sentimento em favor dos Yorkistas. Em outras ocasiões, as tréguas eram utilizadas de forma produtiva. O Papa Bento XVI usou a trégua de 1337 para negociar um importante (embora de curta duração) tratado de paz entre Eduardo III e o rei da França.

O primeiro Natal de Henrique IV em Windsor em 1399 deixou o rei e seus filhos perigosamente perto de serem assassinados. Os nobres apoiadores do recém-deposto Ricardo II pretendiam restaurá-lo ao trono e recuperar sua influência no tribunal no processo. Um dos conspiradores, o conde de Rutland, teve uma mudança de opinião no último minuto. Os condes de Salisbury, Gloucester, Exeter e Surrey foram imediatamente executados, linchados e decapitados. Nem foi esta a última vez que Henry teve que se preocupar com quem poderia ter feito isso. Os rumores correram em 1403 de um segundo plano de assassinato, este de Eduardo, duque de York, a ocorrer durante a celebração do Natal no Palácio de Eltham. O aviso prévio e a falta de evidências colocam toda a questão de lado - pelo menos na superfície.

Eltham também foi o ponto focal de uma perigosa - e felizmente frustrada - tentativa de infligir dano mortal a Henrique V durante o auge da rebelião Lollard. Idealizado por Sir John Oldcastle, ex-amigo e companheiro de Henrique, o plano era contrabandear vários rebeldes hostis, disfarçados de palhaços, para a presença do rei.

Os rebeldes deveriam sequestrar o rei e mantê-lo como resgate até que suas exigências religiosas fossem atendidas. Embora a trama tenha sido exposta bem antes das férias e Oldcastle estivesse preso na Torre, isso não evitou que um infeliz (ousamos dizer "desmiolado") de lolardos dedicados tentasse executar o plano, de qualquer maneira. Eles foram capturados e tratados com dureza. Oldcastle, no entanto, conseguiu escapar da Torre e fugir para o País de Gales.

Acredita-se que o blefe e trapalhão de Shakespeare, Sir John Falstaff, central para Henrique V e Henrique V, tenha sido baseado no personagem de Sir John Oldcastle.

Foi no dia de ano novo de 1593 que o conde de Essex descobriu uma conspiração contra Elizabeth, envolvendo seu médico pessoal, Roderigo Lopez. Embora ela tenha apresentado um baile até uma hora da manhã, sua mente deve ter sido consumida pela traição de Lopez e subsequente prisão. A rainha, no entanto, tinha seus próprios atos sombrios de Natal para expiar: foi em 1586, enquanto guardava o Natal em Greenwich, que Elizabeth redigiu o mandado formal para a execução de sua prima Maria Stuart - concedido, ela não o assinou até fevereiro.

Talvez o evento mais trágico resultante das intensas paixões da temporada seja o infame assassinato de Thomas a Becket em 1170. Embora as tensões tenham sido abundantes entre o monarca e o Arcebispo de Canterbury por anos, o sermão inflamado de Becket no púlpito da Catedral de Canterbury na manhã de Natal parece ter sido a gota d'água para Henrique II. Em uma explosão de temperamento tipicamente Plantageneta, o rei cuspiu as palavras fatídicas: "Ninguém vai me livrar desse padre turbulento?" Quatro cavaleiros presentes na corte de Henrique aproveitaram a oportunidade para realizar o desejo de Natal de seu suserano. Cavalgando desordenadamente da costa até Canterbury, eles entraram na Catedral em 29 de dezembro e assassinaram Becket a sangue frio no transepto norte da Catedral. Não foi um Feliz Ano Novo para nenhum dos envolvidos - Henry sofreu as horríveis consequências de sua explosão pelo resto de seu reinado.

Nenhum lugar como a sua casa para os feriados
Três dos palácios de Natal favoritos - Windsor, Westminster e Eltham - ainda podem ser visitados hoje. No entanto, eles não eram de forma alguma os locais exclusivos das cortes de Natal medievais e Tudor. Se o problema estivesse se formando em um posto avançado distante do reino, a família real e toda a sua comitiva embarcariam em uma árdua jornada de inverno para celebrar a temporada em um local mais estratégico (ou defensivo).

As tensões da Guerra das Rosas foram tão intensificadas em dezembro de 1467, que Eduardo IV garantiu sua segurança cercando-se de um guarda-costas de 200 valetes e arqueiros selecionados pessoalmente enquanto viajava para Coventry para celebrar o Natal. Como precaução adicional, ele ordenou a seu duvidoso irmão George, duque de Clarence, que se divertisse em Coventry com ele.

Nem os Natais fora de casa eram necessariamente alegres. Eleanor da Aquitânia passou qualquer número em circunstâncias reduzidas durante seus anos de confinamento forçado. Às vezes, seus filhos costumavam visitá-la, mas não. Eduardo III gastou mais do que sua cota de inverno & quotols & quot na miséria fria e úmida nos campos de batalha da França. E, em um cenário tragicamente agourento, Ricardo II passou 1387 como um prisioneiro virtual na Torre de Londres - alguns pensam que este pode ter sido seu depoimento "primeiro", frustrado devido à falta de apoio de John de Gaunt.

Desprezar a época do Natal por seu declínio no comercialismo crasso tornou-se parte do vernáculo natalino atual, tanto quanto & quotSalvações da estação & quot. Nós nos perguntamos: foram os dias dos antigos Natais passados, com seus excessos e intrigas reais, realmente mais admiráveis? Achamos que não. (Mas não podemos deixar de pensar que, à sua maneira estranha, eles foram muito mais divertidos!)

Sarah Valente Kettler e Carole Trimble são os historiadores amadores. Além do guia recém-publicado sobre Medieval e Tudor Londres, Guia do historiador amador para a Londres Tudor e medieval, os autores acabam de concluir o segundo livro da série de historiadores amadores, Day Trips to the South of London (publicado pela Capital Books em janeiro de 2002). No momento, eles estão pesquisando os locais medievais e Tudor ao norte de sua cidade favorita.


Clement Clarke Moore e a noite antes do Natal

Talvez o poema mais conhecido em inglês seja "Uma visita de São Nicolau" ou, como costuma ser chamado, "A noite antes do Natal". Seu autor, Clement Clarke Moore, um professor que possuía uma propriedade no lado oeste de Manhattan, devia estar bastante familiarizado com as tradições de São Nicolau seguidas no início do século 19 em Nova York. O poema foi publicado pela primeira vez, anonimamente, em um jornal em Troy, Nova York, em 23 de dezembro de 1823.

Lendo o poema hoje, pode-se supor que Moore simplesmente retratou as tradições comuns. No entanto, ele realmente fez algo bastante radical, mudando algumas das tradições ao mesmo tempo em que descreveu características que eram inteiramente novas.

Por exemplo, a entrega de presentes de São Nicolau teria ocorrido em 5 de dezembro, véspera do Dia de São Nicolau. Moore mudou os eventos que descreve para a véspera de Natal. Ele também veio com o conceito de “St. Nick ”com oito renas, cada uma com um nome distinto.


Feriados na era elisabetana

Durante a era elisabetana (1558-1603 dC), pessoas de todas as classes aguardavam com grande expectativa os muitos feriados e festivais oferecidos ao longo do ano. A grande maioria dos feriados públicos também eram comemorações religiosas, e o comparecimento ao serviço era exigido por lei. Still, the feasts that accompanied many of these 'holy days' were anticipated with pleasure, and many secular traditions began to appear alongside them such as playing football on Shrove Tuesday and giving gifts to mothers on the third Sunday before Easter. Holidays were also an opportunity to visit towns for a local fair or even travel further afield. The Elizabethan period was the first time the idea of a Grand Tour of Europe caught on amongst the rich, seen as a way to broaden a young person's horizons and round off their general education.

Holy Days

The concept of an extended holiday as a period of rest from work is a relatively modern idea. Throughout the Middle Ages, the only time a worker had off work was Sundays and holy days, that is days established by the Church to celebrate a religious matter such as the life of a particular saint or such events as the birth of Jesus Christ at Christmas and his resurrection at Easter. In the 16th century CE, these holy days became known by the now more familiar and wholly secular term, 'holidays'. The Elizabethan period was also the first time that such religious holidays came to be associated less with Church services and more to do with taking a 24-hour break from everyday life and, if possible, enjoying a little better quality of food and drink than one usually consumed. However, it is to be remembered that attendance at church on the main holy days was still required of everyone by law.

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In the second half of the 16th century CE, there were 17 principal holy days recognised by the Anglican Church, some of which, as today, moved particular dates depending on the lunar calendar. These holy days, and their celebratory or commemorative purposes, were:

  • New Year's Day (1 Jan) - the Circumcision of Jesus Christ.
  • Twelfth Day (6 Jan) - the Epiphany when the Magi visited Jesus.
  • Candlemas (2 Feb) - Feast of the Purification of Mary.
  • Shrovetide/Shrove Tuesday (between 3 Feb & 9 Mar) - the last day before the fasting of Lent.
  • Ash Wednesday (between 4 Feb & 10 Mar) - First day of Lent, the 40-day fast that leads up to Easter.
  • Lady Day (25 Mar) - Annunciation of Mary and considered the first day of the calendar year in England (when the year number changed).
  • Easter (between 22 Mar & 25 Apr) - the Resurrection of Christ and including nine days of celebration.
  • May Day (1 May) - commemorating St. Philip and Jacob but also considered the first day of summer.
  • Ascension Day (between 30 Apr & 3 Jun) - Ascension of Christ and a major summer festival.
  • Whitsunday (between 10 May & 13 Jun) - Pentecost when Christ visited the apostles.
  • Trinity Sunday (between 17 May & 20 Jun) - Feast day of the Trinity.
  • Midsummer Day (24 Jun) - also commemorates John the Baptist.
  • Michaelmas (29 Sep) - marks the end of the harvest season and commemorates the Archangel Michael.
  • All Hallows/Hallowtide (1 Nov) - the feast of All Saints (Hallows).
  • Accession Day (17 Nov) - commemorates Elizabeth I of England's accession.
  • Saint Andrew's Day (30 Nov) - commemorates St. Andrew.
  • Christmas (25 Dec) - the birth of Jesus Christ.

Holiday Traditions & Customs

One might also add Saint George's Day (23 Apr) to the list, which saw the feast of England's patron saint but which was not an official holiday. Besides all of the above, local churches and more traditional-Catholic-sympathetic ones would have celebrated on other days too, especially to commemorate various additional saints and the local patron saint of a town or village. The English Reformation, and especially the Puritan movement, toned down the more showy elements of Catholic celebrations. For example, the impressive procession of candles for Candlemas was largely abandoned. In contrast, various secular traditions came to be associated with these particular holy days. For example, it was customary to give gifts on New Year's Day, have a big get-together involving pancakes and football on Shrove Tuesday (the origins of Mardi Gras), or organise bonfires on Midsummer's Day. During Lent, a Jack-a-Lent effigy was put up and pelted by passers-by with stones, perhaps to ease the frustration of a more limited diet during that period (even if many no longer followed it rigorously). Also during Lent, on the third Sunday before Easter, people traditionally visited or gave gifts to their mothers (hence the modern Mother's Day). The Thursday before Easter, Maundy Thursday, was a time to give charity to those in need.

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Both May Day and Whitsunday were an opportunity to hold major summer festivals with feasts, dancing, and plays. Feasts were a major part of holy days and, no doubt, the part most looked forward to by many people. Connected with this fact is the need for preparation time, which is why many holidays came to have their own preceding 'Eve', like Christmas Eve, today's lone survivor. The first step in the preparation was to fast on this eve (usually the evening only), typically avoiding meat. The second step was to prepare the marvellous dishes to be eaten on the big day itself, like the traditional goose eaten on the day of Michaelmas.

Another reason to look forward to holy days was the holding of fairs. Many towns held at least one fair each year, usually in the summer months but sometimes as late as November. A fair could last for one or several days. Here there were agricultural shows, travelling performers of all kinds, plays were put on, military displays were organised, and dances were held. There was, too, the chance to buy goods brought in from travelling merchants from across the country and even abroad such as the wine merchants.

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Easter

Then, as now, two holidays stood out for their particularly abundant celebrations, and these were Easter and Christmas. Easter was the most important celebration of the whole year, and by Elizabeth's reign, it had established itself on the first Sunday after the first full moon to appear on or after 21 March. By the time Easter arrived, traditionalists were absolutely ready to celebrate it because they had been fasting for the 40 days of Lent which preceded it. Religious celebrations actually began the week before Easter Sunday on Palm Sunday (the day Jesus entered Jerusalem), although after the Reformation, people no longer brought palm fronds to church on that day. School children were happy, too, as they had two weeks off for the Easter holiday.

Everyone attended church on Easter Sunday, as noted above, and it was the one sure time of the year when even the less-enthusiastic Christians took communion. Priests often kept records of who attended the service in an Easter Book (taking communion at least three times a year was another legal requirement for Elizabeth's subjects). Feasts were held which, of course, offered all kinds of dishes using much-longed-for meat and sweet things. With the reduction in Catholic traditions, there was something of a return to ancient pagan customs, the time of year being spring and so it had always been associated with fertility. Accordingly, eggs and rabbits now make their re-appearance alongside the Christian Easter traditions.

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Christmas

The countdown to Christmas, advent, began on the Sunday closest to 30 November, St. Andrew's Day. Advent was originally meant to be a period of fasting but was becoming less strictly adhered to as the years went by. The holiday itself began on 25 December and lasted 12 days until 6 January. School children had another two weeks off at this time of year. In the Middle Ages, the eve of the 6th, Twelfth Night, witnessed the most important celebrations of the holiday as it was also associated with mid-winter but now the 25th was taking over as the biggest feast day of this holiday period. Homes were decorated with holly, mistletoe, and ivy, while a Yule log was burned over the entire holiday. Special dishes were prepared using more expensive than usual ingredients, especially pies and spiced fruitcakes. Nuts and oranges were other rarities to be enjoyed at this time of year, as was spiced ale known as wassail, and, of course, there was lots of dancing, music, and games.

A Rest From Social Norms

Holidays were not only a break from the usual toil but were often, too, a welcome chance to relax social rules. Such games as reversing the roles of the sexes, making a commoner 'king of the feast' or young apprentices roaming the streets enforcing the laws on their elders were the source of much hilarity. So, too, were the opportunities to drink and be merry, often to excess. However, as the historian J. Morrill points out, "Festive licence, while seemingly transgressing social boundaries, served in reality to underscore expectations about the appropriate behaviour demanded in everyday life" (199). Holidays were but a temporary and all-too-short break from normality. In addition, feasts and celebrations often only emphasised the wide gap between the haves and have-nots. Further, the rich were reinforced in their superior position by the expectation that they display their wealth and feelings of charity by giving to the poor and paying a greater share of the costs of community celebrations.

Travel & the Grand Tour

Although using holidays to travel far and wide and visit new places was hardly a common practice, the Elizabethan period did see the beginnings of this habit. Holy days had always been an opportunity for pilgrims to visit important religious sites, perhaps to see for themselves a holy relic safeguarded in a local church or monastery. There were now, though, more and more instances of travel purely for secular purposes, that is seeing new sights and generally having a good time. Noted attractions in the Elizabethan period were the Golden Hind, sailed by Sir Francis Drake around the world in 1577-80 CE and moored in London or the Tower of London with its Crown Jewels and famous armouries.

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Unfortunately, there was no official road system in England in the 16th century CE, most roads were mere dirt tracks, and bridges were often a liability, assuming they had survived the last heavy rains. Consequently, Elizabethan travellers rarely moved around in comfort or at any great speed. Private horse carriages did exist and could be hired by the well-off. Most people preferred simply riding a horse, when around 80 kilometres (50 miles) could be covered in a day. Rivers provided another alternative to the bumpy country roads. For overnight stops, there were taverns (accommodation and only wine served) or inns (accommodation, food and drinks of all kinds served). Unfortunately, there were dangers on the road such as highwaymen, who might have been tipped off by staff working in the inn one had just spent the night at.

Although most travellers would have considered a trip to the annual fair in their local town a major expedition, the richer Elizabethans did begin the tradition of the Grand Tour which became so popular in later centuries. The idea of the Tour was that (especially young) people should spend some months travelling in Continental Europe, visiting the ruins of antiquity and more contemporary Renaissance highlights in order to improve their general education and broaden their outlook on life. Italy, France, and Spain were the most popular destinations. Often not just a sightseeing tour, participants learnt a language or two and spent time with noted teachers of such subjects as art, law, astrology, or even gardening. The Grand Tour was, then, considered ideal training for those interested in a career in politics and diplomacy. It is also undoubtedly true that many young men fled England because of bad debts, to escape problems with the authorities, or simply to satisfy their thirst for adventure and find a new life where every day was a holiday.


Saturnalia: the origins of the debauched Roman ‘Christmas’

It is today associated with decorations, gift-giving and indulgence. But how did the Romans celebrate during the festive season? Dr Carey Fleiner, senior lecturer in classical and medieval history at the University of Winchester, looks back at Saturnalia, the Roman mid-winter "festival of misrule".

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Published: December 1, 2020 at 6:00 pm

What was Saturnalia, and how was it celebrated?

It was the Romans’ mid-winter knees up, a topsy-turvy holiday of feasting, drinking, singing in the street naked, clapping hands, gambling in public and making noise.

A character in Macrobius’s Saturnalia [an encyclopedic celebration of Roman culture written in the early fifth century] quotes from an unnamed priest of the god Saturn that, according to the god himself, during the Saturnalia “all things that are serious are barred”. So while it was a holy day, it was also very much a festive day as well.

The ordinarily rigid and conservative social restrictions of the Romans changed – for example, masters served their slaves during a feast and adults would serve children, and slaves were allowed to gamble. And the aristocracy, who usually wore conservative clothes, dressed in brightly coloured fabrics such as red, purple and gold. This outfit was called the ‘synthesis’, which meant ‘to be put together’. They would ‘put together’ whatever clothes they wanted.

People would also wear a cap of freedom – the pilleum – which was usually worn by slaves who had been awarded their freedom, to symbolise that they were ‘free’ during the Saturnalia.

People would feast in their homes, but the historian Livy notes that by 217 BC there would also be a huge public feast at the oldest temple in Rome, the Temple of Saturn. Macrobius confirms this, and says that the rowdy participants would spill out onto the street, with the participants shouting, “Io Saturnalia!” the way we might greet people with ‘Merry Christmas!’ or ‘Happy New Year!’

A small statue of Saturn might be present at such feasts, as if Saturn himself were there. The statue of Saturn in the temple itself spent most of the year with its feet bound in woolen strips. On the feast day, these binds of wool wrapped around his feet were loosened – symbolising that the Romans were ‘cutting loose’ during the Saturnalia.

People were permitted to gamble in public and bob for corks in ice water. The author Aulus Gellius noted that, as a student, he and his friends would play trivia games. Chariot racing was also an important component of the Saturnalia and the associated sun-god festivities around that time – by the late fourth century AD there might be up to 36 races a day.

We say that during Christmas today the whole world shuts down – the same thing happened during the Saturnalia. There were sometimes plots to overthrow the government, because people were distracted – the famous conspirator Cataline had planned to murder the Senate and set the city on fire during the holiday, but his plan was uncovered and stopped by Cicero in 63 BC.

Saturnalia was described by first-century AD poet Gaius Valerius Catullus as “the best of times”. It was certainly the most popular holiday in the Roman calendar.

Where does Saturnalia originate?

It was the result of the merging of three winter festivals over the centuries. These included the day of Saturn – the god of seeds and sowing – which was the Saturnalia itself. The dates for the Saturnalia shifted a bit over time, but it was originally held on 17 December.

Later, the 17th was given over to the Opalia, a feast day dedicated to Saturn’s wife – who was also his sister. She was the goddess of abundance and the fruits of the earth.

Because they were associated with heaven (Saturn) and Earth (Opalia), their holidays ended up combined, according again to Macrobius. And the third was a feast day celebrating the shortest day, called the bruma by the Romans. The Brumalia coincided with the solstice, on 21 or 22 December.

The three were merged, and became a seven-day jolly running from 17–23 December. But the emperor Augustus (who ruled from 27 BC–AD 14) shortened it to a three-day holiday, as it was causing chaos in terms of the working day. Later, Caligula (ruled AD 37–41) extended it to a five-day holiday, and by the time of Macrobius (early fifth century) it had extended to almost two weeks.

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As with so many Roman traditions, the origins of the Saturnalia are lost to the mists of time. The writer Columella notes in his book about agriculture (De Re Rustica, published in the early first century AD) that the Saturnalia came at the end of the agrarian year.

The festivities fell on the winter solstice, and helped to make up for the monotony of the lull between the end of the harvest and the beginning of the spring.

Were gift-giving and decorations part of Saturnalia?

Saturnalia was more about a change in attitudes than presents. But a couple of gifts that were given were white candles named cerei and clay faces named sigillariae. The candles signified the increase of light after the solstice, while the sigillariae were little ornaments people exchanged.

These were sometimes hung in greenery as a form of decoration, and people would bring in holly and berries to honour Saturn.

Was Saturnalia welcomed by everyone?

Not among the Romans! Seneca (who died in AD 62) complained that the mob went out of control “in pleasantries”, and Pliny the Younger wrote in one of his letters that he holed up in his study while the rest of the household celebrated.

As might be expected, the early Christian authorities objected to the festivities as well.

It wasn’t until the late fourth century that the church fathers could agree on the date of Christ’s birth – unlike the pagan Romans, Christians tended to give no importance to anyone’s birthday. The big day in the Christian religious calendar was Easter.

Nevertheless, eventually the church settled on 25 December as the date of Christ’s nativity. For the Christians, it was a holy day, not a holiday, and they wanted the period to be sombre and distinguished from the pagan Saturnalia traditions such as gambling, drinking, and of course, most of all, worshipping a pagan god.

But their attempts to ban Saturnalia were not successful, as it was so popular. As late as the eighth century, church authorities complained that even people in Rome were still celebrating the old pagan customs associated with the Saturnalia and other winter holidays.

Dr Carey Fleiner is senior lecturer in classical and medieval history at the University of Winchester

This article was first published by HistoryExtra in 2013


Anglo-Saxon Christmas

If you’re anything like me, you’ll be looking forward to overindulging in food and drink throughout the coming Christmas period. Living, as we are, in the post-Victorian period, our notion of Christmas is inevitably informed by Charles Dickens and his peers, who solidified the modern version of Christmas as a time of generous gift-giving, charity, and copious food and drink. But, as the presence of ghosts in many of Dickens’s Christmas stories indicates, the modern idea of Christmas is also a time for reflection on the past. As an Anglo-Saxonist, I naturally think back to the early medieval period, and recently asked myself, how did they celebrate Christmas? Christmas is, after all, an Anglo-Saxon word – Cristesmæsse, a word first recorded in 1038 – and so would there be any resemblance to Christmas in 2016? The surprising results of my investigation are presented below.

Madonna and Child, Book of Kells, Folio 7v – 8th century

The precise date of Christ’s birth was decided as 25th December by Pope Julius I in the fourth century, long before the Anglo-Saxon invasion of England. The original Germanic invaders – Angles, Saxons, and Jutes – were not Christian, but were still engaged in celebrations on the 25th December. According to Bede, writing in the eighth century:

‘They began the year with December 25, the day we now celebrate as Christmas and the very night to which we attach special sanctity they designated by the heathen mothers’ night — a name bestowed, I suspect, on account of the ceremonies they performed while watching this night through. (De temporum ratione)’.

This was the festival known as Yule, still celebrated by Neo-Pagans across the world, and remembered indirectly by those indulging in a Yule Log this Christmas. Whilst details of the festival – like almost all aspects of Anglo-Saxon paganism – are murky, we can still pick out a few details from Bede’s account of the celebration.

The festival has some association with fertility and, as Bede implies with characteristic moral reticence, possibly involved ceremonial copulation. We can see here a link between Yule and Christmas: the pagans were celebrating birth, just as Jesus’s birth from Mary, a mortal woman, is celebrated by Christians on the same day. This common aspect to Yule and Christmas is important to observe: a mandate of the early Roman church, converting the pagans of Europe, was to pursue a policy of continuity, to ease the change from one religion to another amongst the recent converts. As such, deciding on 25th December as the date of Christ’s birth was a tactical ploy by the Roman Church.

The need for evolution rather than revolution in the conversion of pagans was specifically mentioned by Pope Gregory the Great in his instructions to the missionaries he sent to convert the Anglo-Saxons in 597. Speaking of the recycling of pagan religious sites, he explained: ‘we hope that the people, seeing that their temples are not destroyed, may abandon their error and, flocking more readily to their accustomed resorts, may come to know and adore the true God’. As well as in the implicit association of Yule and Christmas, we can see this process of adoption in the many ancient churches built on the sites of pagan shrines and incorporating the Yew tree, a sacred object to the pagans.


Escomb Saxon Church, © Andrew Curtis

So, with the date of Christmas decided, and old festivals rebranded (though, of course, with less sex), what did the post-597 Anglo-Saxons do at Christmas? The first thing to note is that Christmas did not have the same importance in the church calendar as it does today. Far more important to the Anglo-Saxon Church was the festival of Easter, the celebration of Christ’s death and resurrection.

Christmas gradually grew in importance from the time of Charlemagne, the great Frankish king, who was crowned Holy Roman Emperor on Christmas Day 800 at St. Peter’s Basilica, Rome. Nevertheless, there were established Christmas traditions by this time, which were continued through the Anglo-Saxon period. The fullest account of Anglo-Saxon Christmas is given by Egbert of York (d. 766), a contemporary of Bede: ‘the English people have been accustomed to practise fasts, vigils, prayers, and the giving of alms both to monasteries and to the common people, for the full twelve days before Christmas’.

Whilst the requirement for fasting couldn’t be further from the more secular 21st century Christmas traditions of ceaseless gluttony, we can see the rudiments of later festive customs. Firstly, the more overt religious significance of the date – ‘vigils [and] prayers’ – is in part reflected in the modern day, when many people’s sole (begrudging) visit to church occurs on Christmas Eve or Christmas Day itself. Perhaps most interesting in this early iteration of the Christmas period is Egbert’s mention of alms-giving, in which we can see the predecessor of modern Christmas presents, a tradition probably started in imitation of the Three Wise Men bringing the infant Christ Gold, Frankincense, and Myrrh. Alms were charitable relief given to the poor, without expectation of payment. Although we are now more indiscriminate in our festive gift-giving, and rarely take socio-economics into the equation, this is the start of the tradition of Christmas presents. We can link, also, the traditional festive fundraising of organisations such as the Salvation Army to Egbert’s discussion of charitable acts at Christmas.


The final Saxon Christmas tradition we can reconstruct is the Christmas holiday. Alfred the Great was greatly influenced by the Frankish Court – his stepmother, Judith, was great-granddaughter of Charlemagne – and seems to have shared their view of the importance of Christmas as a festival. In one of Alfred’s laws, holiday was strictly to be taken by all but those engaged in the most important of occupations from Christmas Day to Twelfth Night. It has been suggested that Alfred’s rigorous observance of his own law left him vulnerable to his Viking adversaries, who defeated him in battle on 6th January, 878: the day after Twelfth Night. Based on what we have already discussed, we can assume this was not because of overindulgence in food and drink. Christmas Day and Boxing Day are still bank holidays today, and schoolchildren around the country enjoy a similar length of break at Christmas to Alfred’s Saxon subjects.

So, Christmas for the Anglo-Saxons was a mixed-bag. Although most were given almost a fortnight off work, they were expected to fast for the period, and only poorer members of society would be given any presents. Nevertheless, in a time when economic hardship was the norm, and most people had to work painfully long hours in the fields, the Christmas holiday would be a time for celebration, and it is no wonder people were in a charitable mood. It is easy to see how the traditions of charity, rest and gift-giving developed into the unrestrained indulgence of today. Gesælige Cristesmæsse!


12 Days of Christmas

During the four weeks leading up to Christmas Day (known as Advent), most people observed a period of fasting up to and including Christmas Eve. Then the celebrations began, and continued for 12 days, from December 25 to January 6. The three biggest celebrations fell on Christmas Day, New Year’s and Epiphany, or Twelfth Night, on January 6, which honors the arrival of the three kings or three wise men (Magi) to see the baby Jesus.

Though people in Tudor times marked the beginning of the year on March 25 (when they held the Feast of the Annunciation), celebrating and exchanging gifts on January 1 was a holdover from Roman times, when that date was considered the beginning of the year. All work (except taking care of animals) would stop during the 12-day stretch, as everyone from laborers to noblemen devoted themselves to the enjoyment of the Christmas season. Work began again on the first Monday after Twelfth Night, known as Plough Monday.

Wassail, an English hot mulled punch, being brought house to house during the Christmas season.


Saturnalia 

In Rome, where winters were not as harsh as those in the far north, Saturnalia𠅊 holiday in honor of Saturn, the god of agriculture—was celebrated. Beginning in the week leading up to the winter solstice and continuing for a full month, Saturnalia was a hedonistic time, when food and drink were plentiful and the normal Roman social order was turned upside down. For a month, enslaved people were given temporary freedom and treated as equals. Business and schools were closed so that everyone could participate in the holiday&aposs festivities.

Also around the time of the winter solstice, Romans observed Juvenalia, a feast honoring the children of Rome. In addition, members of the upper classes often celebrated the birthday of Mithra, the god of the unconquerable sun, on December 25. It was believed that Mithra, an infant god, was born of a rock. For some Romans, Mithra’s birthday was the most sacred day of the year.


Merry Saturnalia and a happy Sol Invictus day

The most obvious precursor was the wild and madcap Roman festival called Saturnalia. Running for several days in early to mid-December, and held in honour of the god Saturn, this has become one of the most notorious shindigs in history, and with good reason. Never mind board games, charades and kipping on the sofa at 4pm – the Romans marked the winter festivities with raucous parties, rampant gambling and turning all social norms upside down.

This even meant servants and slaves were allowed to take control, with their masters even serving them feasts and following their orders. They were also allowed to openly criticise those in power, making Saturnalia an annual flowering of free speech and cheeky satire. All in all, Saturnalia had all the hype and excitement we associate with Christmas today. As the Roman writer, Seneca reported, “It is now the month of December, when the greatest part of the city is in a bustle… Loose reins are given to public dissipation, everywhere you may hear the sound of great preparations'. Interestingly, the festivities also saw houses decked out in greenery, and gifts were exchanged.

Saturnalia is a classic example of a winter solstice festival, one of many which have evolved in different cultures to bring good cheer in the season of long nights, and to mark the sense a sense of renewal and rejuvenation. In 274 AD, long after Saturnalia was already a thing, the Romans established yet another way to mark the season: a day to celebrate the sun god Sol Invictus. And the day in question? December 25th.


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